Les lobbyistes d'Amazon qui tuent les protections de la vie privée des consommateurs américains


'Arroser les fleurs'

L'influence croissante de l'opération des affaires commerciales sur la législation de l'État est due à la fois au leadership de Carney et Huseman et aux ressources croissantes à leur disposition, selon d'anciens employés et les dossiers d'Amazon. En 2020, Amazon avait enregistré au moins 180 lobbyistes dans 44 États américains, contre au moins 62 lobbyistes dans 27 États en 2014, l'année précédant l'arrivée de Carney, selon une analyse Reuters des dossiers de l'État.

Sous Carney, Amazon s'est plongé plus profondément dans les batailles de politique de confidentialité des consommateurs alors que l'entreprise se concentrait davantage sur Alexa et d'autres technologies qui collectent des données personnelles.

Amazon s'appuie sur une vaste base de données d'enregistrements vocaux grand public pour le développement continu de la technologie Alexa. Les appareils commencent à enregistrer lorsqu'ils détectent un utilisateur prononçant un "mot d'éveil" – tel que "Alexa" – qui signale le début d'une commande ou d'une question. Les membres du personnel examinent parfois ces enregistrements pour évaluer et améliorer la technologie, a déclaré Amazon.

Amazon a combattu des projets de loi qui obligeraient l'entreprise à informer les clients qu'elle conserve leurs enregistrements et à obtenir leur consentement. Le paramètre par défaut des appareils stocke tous les enregistrements vocaux et transcriptions. Amazon a déclaré que les utilisateurs peuvent refuser que leurs enregistrements soient examinés ou ajuster les paramètres pour les empêcher d'être stockés.

Placer des assistants vocaux dans les maisons, les voitures et les bureaux est au cœur de l'objectif d'Amazon de devenir omniprésent dans la vie des consommateurs, toujours prêts à répondre à leurs questions ou à leur vendre, par exemple, du papier toilette ou du liquide vaisselle lorsqu'ils en manquent. Bezos a déclaré qu'Amazon vendait souvent des appareils Alexa à prix réduit, parfois inférieur au coût d'Amazon, soulignant le jeu à long terme d'utiliser la technologie vocale pour stimuler les ventes de tous les produits.

Amazon domine les ventes de haut-parleurs intelligents aux États-Unis. On estime que 69 % des utilisateurs de haut-parleurs intelligents, soit environ 64 millions de personnes, utilisent des appareils d'Amazon, selon la société de recherche Insider Intelligence. En mai, Bezos a déclaré aux actionnaires qu'Alexa avait le potentiel pour être un quatrième « pilier » des activités d'Amazon, avec sa place de marché en ligne, son club de fidélité Amazon Prime et son unité de cloud computing Amazon Web Services.

Amazon a embauché Carney alors que son entreprise émergente d'appareils technologiques faisait l'objet d'un examen minutieux des problèmes de confidentialité. L'entreprise l'a trouvé lors d'une recherche de 16 mois, a déclaré Diego Piacentini, qui a participé au recrutement. Avant son passage à la Maison Blanche, Carney a passé deux décennies en tant que journaliste pour le magazine Time, notamment à Washington et à Moscou, où il a couvert l'effondrement de l'Union soviétique.

La capacité d'écriture de Carney a impressionné Bezos, qui a évité les présentations à puces en faveur des « six pages », des récits soigneusement élaborés sur des questions hautement prioritaires. Le fondateur a souvent sollicité l'avis de Carney lors des réunions de la soi-disant équipe S, les cadres supérieurs qui conseillaient Bezos, a déclaré Piacentini, un membre de l'équipe S qui a quitté l'entreprise en 2016.

Carney a fait sa marque tôt lorsqu'il a persuadé un Bezos réticent de le laisser critiquer publiquement un article du New York Times sur la culture du travail d'Amazon, a déclaré Piacentini. (Voir la réponse du Times.) Mais Piacentini a décrit Carney comme se concentrant «beaucoup plus» sur la politique que sur les relations publiques.

"Jay est un dirigeant tellement haut placé qu'il est capable de gérer les deux", a déclaré Piacentini dans une interview, ajoutant que ses compétences étaient "difficiles à trouver".

Amazon a embauché Jay Carney, un ancien attaché de presse de la Maison Blanche, en 2015 pour superviser une opération de lobbying et de relations publiques qui augmenterait de façon exponentielle en personnel et en influence. Un objectif principal : Bloquer la législation sur la vie privée des consommateurs. REUTERS/Jason Reed

Amazon a déclaré dans sa déclaration qu'il devait intensifier ses efforts de politique publique au fur et à mesure de sa croissance et de la diversification de ses activités. La société a embauché Carney et a élargi son département "pour éduquer les législateurs, les régulateurs et le public sur Amazon de manière plus coordonnée et ciblée".

D'anciens employés ont déclaré que Carney s'était concentré sur une stratégie de haut niveau et avait délégué la supervision du lobbying quotidien à Huseman. Ancien avocat de la Federal Trade Commission des États-Unis qui a rejoint Amazon en 2012, Huseman était un gestionnaire exigeant. Il voulait savoir où se trouvaient tous ses employés et leur faisait régulièrement justifier leurs salaires supérieurs au marché, ont déclaré trois anciens membres du personnel. Il était connu pour être obsédé par les moindres détails grammaticaux et de mise en forme des pages de six pages et pour s'attendre à des réponses rapides aux messages de travail de fin de soirée.

Amazon a qualifié la description des anciens employés de la gestion de Huseman de "négative" et de "fausse" et a déclaré que l'entreprise prenait des mesures pour s'assurer que les employés puissent profiter de leur temps libre.

Amazon a lancé un programme « d'arrosage des fleurs » pour cultiver un « jardin bien entretenu » de VIP (Very Important Policymakers) grâce à des dons politiques soigneusement suivis, des réunions et des visites du site Amazon.

Carney et Huseman ont adopté un principe fondamental de la culture d'entreprise d'Amazon – la gestion axée sur les données – en développant un programme appelé "arroser les fleurs", un effort pour cultiver les politiciens. Son objectif était de créer un « jardin bien entretenu » d'influenceurs qui pourraient aider à faire face aux « défis ou crises politiques », selon un document de six pages sur les politiques publiques de 2014 qui décrivait l'effort.

Le programme a généré des métriques pour le personnel des politiques publiques. Ils devaient saisir chaque responsable politique et contact du personnel dans une base de données, selon les anciens employés d'Amazon et les documents de l'entreprise. Un document de planification des politiques publiques de 2017 a vanté plus de 1 000 engagements d'arrosage des fleurs au cours du premier semestre de l'année par l'équipe couvrant l'Amérique du Nord et du Sud, en hausse de 30 % par rapport à la même période l'année précédente. Les mesures des membres du personnel ont été diffusées aux collègues tous les trimestres ; chacun devait expliquer pourquoi il avait atteint ou non ses objectifs.

Amazon a classé les fonctionnaires en fonction de leur importance stratégique, selon le document de 2014. Le niveau le plus élevé comprenait les dirigeants du Congrès et des législatures de deux États clés : la Californie et Washington, où Amazon a combattu la législation sur la protection de la vie privée. Ces VIP (« Very Important Policymakers ») doivent être ciblés pour des réunions, des visites de sites Amazon ou des dons de campagne au moins une fois par an.

Une autre tactique utilisée par Amazon pour influencer les législateurs, ont déclaré trois anciens membres du personnel des politiques publiques d'Amazon lors d'entretiens, consiste à mettre en évidence la création d'emplois de l'entreprise. L'entreprise a souvent utilisé ses entrepôts gargantuesques pour accueillir ses réunions avec des politiciens, selon les documents internes.

L'entreprise a également fourni aux fonctionnaires une application mobile leur permettant de rechercher le nombre d'employés d'Amazon dans la circonscription électorale d'un politicien donné, ont déclaré les trois anciens employés. Les lobbyistes de l'entreprise ouvriraient des réunions de législateurs avec de telles personnalités, ce qui, selon deux des employés, comportait une menace implicite : ce sont des emplois qu'Amazon peut supprimer. L'un d'eux a qualifié la création d'emplois de « monnaie de négociation fondamentale » de l'équipe des politiques publiques.

La responsable des politiques publiques d'Amazon, Lisa Kohn, a informé les responsables de l'Illinois en août 2017 des dangers de la réglementation des entreprises technologiques créatrices d'emplois, selon un e-mail de Kohn au chef de cabinet du gouverneur de l'Illinois, Bruce Rauner, obtenu par Reuters via une demande d'enregistrement public.

Kohn a demandé au gouverneur d'opposer son veto à la législation qui obligerait les entreprises technologiques à obtenir l'autorisation des consommateurs avant de suivre leur localisation sur les smartphones. Dans un e-mail, elle a envoyé à l'assistante de Rauner une lettre d'un groupe commercial qu'Amazon a aidé à financer, avertissant que le projet de loi envoyait un "signal terrible" aux entreprises alimentant l'économie de l'État et imposait "des fardeaux inutiles qui menacent les investissements technologiques et la création d'emplois dans l'Illinois. "

INCIDENCE ÉCONOMIQUE : le gouverneur de l'Illinois, Bruce Rauner, a opposé son veto à un projet de loi, auquel s'oppose Amazon, visant à réglementer le suivi par les entreprises de la localisation des consommateurs sur leurs smartphones. Le gouverneur craignait que cela n'entraîne une "perte d'emplois dans l'industrie technologique dans tout l'État".

Le gouverneur républicain a donné le même raisonnement en annonçant son veto sur le projet de loi en septembre 2017, affirmant qu'il aurait entraîné "des pertes d'emplois dans tout l'État". Le veto est intervenu quelques jours après qu'Amazon a annoncé qu'il créerait des dizaines de milliers d'emplois dans un deuxième siège nord-américain, déclenchant une compétition entre les villes et les États pour offrir à l'entreprise de somptueux allégements fiscaux. L'Illinois voulait le siège de Chicago. Amazon a précisé vouloir « un environnement favorable aux entreprises ».

L'équipe de politique publique d'Amazon a revendiqué le mérite d'avoir supprimé la mesure dans une mise à jour interne de la politique publique de janvier 2018 : « Dans l'Illinois, nous avons défait un projet de loi de géolocalisation problématique en obtenant un veto du gouverneur. »

Kohn et Rauner, qui ont depuis quitté leurs fonctions, n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Dans sa déclaration, Amazon a reconnu que ses représentants "rappellent régulièrement" aux politiciens les nombreux travailleurs d'Amazon dans leurs districts, mais a déclaré que l'entreprise n'utiliserait jamais la création d'emplois comme "levier législatif". Amazon a déclaré qu'il n'avait pas discuté de ses plans pour un deuxième siège social avec des responsables de l'Illinois dans le contexte du projet de loi sur la géolocalisation auquel il s'opposait.

Les tactiques de l'équipe d'Amazon n'ont pas toujours réussi.

Amazon a tenté mais n'a pas réussi à faire dérailler la loi californienne de 2018, la première du genre aux États-Unis, qui permettait aux consommateurs de demander les données personnelles des entreprises stockées sur eux. Le document d'Amazon de 2018 examinant les objectifs de l'exécutif évoquait des plans pour s'opposer à la mesure, notant des inquiétudes concernant ses dispositions sur le «droit de savoir» pour les consommateurs. La mise à jour de la politique publique de 2018 disait de la proposition : « Nous préférons fortement l'absence de réglementation, mais si la réglementation devient inévitable, nous chercherons un libellé d'amendement pour restreindre autant que possible toute nouvelle exigence. »

L'adoption de la loi a été considérée comme un échec majeur en interne, a déclaré un ancien employé de la politique publique d'Amazon. Un document de stratégie juridique d'Amazon rédigé après l'entrée en vigueur du projet de loi a appelé la mesure emblématique des "tendances réglementaires et législatives troublantes" qui "nous ont pris par surprise".

Un revers différent est survenu le mois dernier, au Sénat américain.

Le sénateur Chuck Grassley, un républicain de l'Iowa et membre de premier plan du comité judiciaire, faisait partie des personnalités de premier plan d'Amazon, selon le document 2014 Watering-the-flowers. Le mois dernier, Grassley a co-écrit un projet de loi avec la démocrate du Minnesota Amy Klobuchar qui interdirait aux entreprises, dont Amazon, de favoriser leurs propres produits sur leurs plateformes de commerce électronique.

Informé par Reuters qu'Amazon l'avait priorisé pour le lobbying, Grassley a souligné le nouveau projet de loi et a déclaré que tous les efforts pour l'influencer n'avaient pas fonctionné.

"Je ne peux pas imaginer qu'ils soient trop ravis de ce projet de loi, mais c'est une bonne politique", a-t-il déclaré.

Amazon n'a pas commenté les remarques de Grassley ou son projet de loi.

Une "histoire émouvante"

Pourtant, au fur et à mesure que l'opération de Carney grandissait, elle remportait des victoires majeures. En Californie, le géant du commerce électronique a sapé trois efforts pour obliger les entreprises à informer les consommateurs ou à obtenir leur autorisation avant de stocker ou de partager leurs enregistrements vocaux, selon des documents d'Amazon et des entretiens avec des législateurs.

Le dernier effort d'Amazon pour arrêter la réglementation des enregistrements vocaux s'est concentré sur un projet de loi du député républicain Jordan Cunningham. Le législateur craignait que les membres du personnel d'Amazon écoutaient des enregistrements Alexa réalisés au domicile des gens. L'entreprise affirme que les employés n'examinent qu'une infime fraction des enregistrements.

Cunningham a tenté en vain depuis 2019 d'exiger des entreprises qu'elles obtiennent le consentement du consommateur avant de stocker ou de partager des enregistrements de haut-parleurs intelligents. Lorsque Cunningham a réintroduit la mesure cette année, Amazon a adopté une nouvelle approche de lobbying : il a fait valoir que les protections de la vie privée nuiraient aux personnes handicapées.

Le législateur a déclaré avoir entendu cette justification pour la première fois du lobbyiste Anthony Williams, une nouvelle recrue d'Amazon et ancien assistant du gouverneur de Californie Gavin Newsom. Cunningham a déclaré que Williams lui avait montré une vidéo promotionnelle sur la façon dont Alexa aidait les personnes aveugles à effectuer des tâches quotidiennes telles que la vérification de la météo. Williams n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

Lors d'une audience en avril du comité de la protection de la vie privée de l'Assemblée de l'État de Californie, un défenseur des droits des personnes handicapées a déclaré que le projet de loi de Cunningham était «une forme de discrimination» à l'encontre des personnes handicapées. L'avocat, LaMondre Pough, qui utilise un fauteuil roulant, a déclaré que les exigences de consentement du projet de loi semeraient la confusion chez les clients et rendraient potentiellement les appareils moins fonctionnels pour les personnes handicapées.

"La plupart des gens ne comprendront pas que, si je ne m'inscris pas, je ne pourrai pas contrôler mes lumières ou déverrouiller mes portes ou simplement écouter de la musique", a-t-il déclaré.

Pough a témoigné qu'il représentait une organisation de défense des droits des personnes handicapées appelée Billion Strong. Ce qu'il n'a pas dit, c'est que son employeur, le cabinet de conseil Ruh Global Impact, avait légalement enregistré l'association trois semaines auparavant, ou que le cabinet travaillait avec Amazon.

Amazon a payé 30 000 $ à Ruh Global pour "influencer une action législative ou administrative" en Californie, selon les dossiers de lobbying de l'État.

Pough est le directeur du développement durable de Ruh Global. Contacté par Reuters en juin, Pough a déclaré qu'il n'avait jamais travaillé avec Amazon. La PDG de Ruh Global, Debra Ruh, dans une interview en juin, a nié avoir coordonné ou reçu de l'argent d'Amazon.

Fin juillet, Amazon a divulgué le paiement de 30 000 $ à son entreprise dans un rapport de lobbying trimestriel.

Pough n'a pas répondu aux demandes de commentaires supplémentaires. Debra Ruh a déclaré le mois dernier que son groupe était préoccupé par le projet de loi de Cunningham "bien avant de travailler avec Amazon". Elle s'est excusée pour sa déclaration incorrecte antérieure selon laquelle elle n'avait jamais travaillé avec Amazon, affirmant qu'elle avait été «prise au dépourvu» par la question. Elle a refusé de commenter davantage son travail avec l'entreprise.

Amazon a déclaré que Ruh Global était déjà opposé au projet de loi sur les haut-parleurs intelligents de Cunningham au moment où Amazon s'est associé à la société. Amazon a déclaré que les exigences de consentement des consommateurs du projet de loi pourraient "affecter négativement l'accessibilité de ces appareils pour tous les clients, y compris les personnes handicapées".

Amazon a payé 30 000 $ à des défenseurs des droits des personnes handicapées pour « influencer une action législative ou administrative » alors que la société cherchait à tuer un effort visant à réglementer sa collection d'enregistrements vocaux des consommateurs.

Cunningham a rejeté l'argument de Pough, affirmant qu'Amazon voulait « mettre en sac » la législation avec une « histoire émouvante ».

Trois représentants des principales organisations nationales de défense des droits des personnes handicapées ont déclaré à Reuters que des appareils tels qu'Alexa peuvent aider les personnes handicapées à vivre de manière plus indépendante. Ils ont toutefois déclaré que les personnes handicapées ont les mêmes préoccupations en matière de confidentialité que n'importe qui d'autre et ne devraient pas être utilisées par les lobbyistes d'entreprise comme un bouclier contre la réglementation.

Le projet de loi de Cunningham a été adopté par l'Assemblée 63-0 en mai et a été soumis à la commission judiciaire du Sénat. Cela n'irait pas plus loin.

Williams d'Amazon avait fait pression sur le président du comité, Tom Umberg, selon une personne familière avec leurs discussions. Amazon a fait un don de 9 200 $ à la campagne électorale d'Umberg depuis son entrée en fonction en 2018, selon les archives du financement de la campagne.

La semaine avant une audience du comité sur le projet de loi, a déclaré Cunningham, Umberg l'a appelé pour lui suggérer de le retirer jusqu'en 2022 en raison de l'opposition des entreprises technologiques, ce que Cunningham a fait.

Umberg a déclaré qu'il partageait les préoccupations de Cunningham concernant la confidentialité des données vocales et que les dons politiques n'avaient aucune incidence sur ses décisions concernant la législation. Amazon a déclaré: "Bien sûr, nous ne lions pas les contributions aux votes."

Umberg a reconnu avoir discuté du projet de loi avec Williams d'Amazon et d'autres représentants de l'industrie technologique, qui, selon Umberg, avaient de "fortes préoccupations" au sujet du projet de loi. Umberg a déclaré avoir dit à Cunningham que les membres du comité avaient des problèmes avec le projet de loi et qu'il aurait peut-être de meilleures chances de l'adopter en 2022.



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