Les emballages réutilisables sont-ils réellement meilleurs pour l'environnement ?


Worsque vous jetez une bouteille en plastique dans votre bac de recyclage, rien ne garantit qu'elle sera réellement recyclée. En fait, il y a de fortes chances que ce ne soit pas le cas.

Selon le Forum économique mondial, seulement 14 % des emballages en plastique sont collectés pour être recyclés dans le monde. Et en raison de la complexité du processus de recyclage, d'énormes quantités de plastique à usage unique (ainsi que de verre et de carton) que les consommateurs essayer à recycler finissent par être brûlés ou jetés dans des décharges de toute façon. Si les matières recyclables sont contaminées par des déchets alimentaires, ou si les consommateurs comprennent mal ce qui peut être recyclé et où – pour citer deux exemples courants – leurs déchets peuvent ne pas être réutilisés après tout. Une étude de 2017 en Avancées scientifiques ont estimé que, de tous les déchets plastiques générés dans le monde jusqu'en 2015, seulement 9 % avaient été recyclés, tandis que 12 % étaient incinérés et le reste finissait dans des décharges ou dispersé dans l'environnement naturel. Certains déchets plastiques sont brûlés pour créer du carburant ou de l'énergie, mais ce processus est lui-même énergivore et émet du dioxyde de carbone dans l'atmosphère.

Compte tenu de ce système défaillant, il est clair que «recycler pour sortir de (la crise climatique) ne fonctionnera pas», déclare Sander Defruyt, qui dirige des initiatives d'innovation plastique à la Fondation Ellen MacArthur (EMF), une organisation à but non lucratif axée sur la durabilité. « La réutilisation, ainsi que l'élimination pure et simple de nombreux emballages dont nous n'avons pas besoin, devra également être un élément crucial de la solution. »

Le recyclage est, à la base, une question de réutilisation. Mais Defruyt parle de quelque chose de légèrement différent de cette définition large. Les partisans de ce qu'on appelle une « économie circulaire » soutiennent qu'au lieu d'alimenter le processus de recyclage compliqué, les entreprises devraient remplacer les contenants à usage unique par ceux qui peuvent être réutilisés encore et encore, souvent un récipient en métal ou en verre durable qui peut être rechargé soit en magasin, par une entreprise ou au domicile d'un consommateur.

Ces systèmes ont un attrait évident. Ils sont intuitifs, d'une part : il est facile de comprendre le concept de remplissage d'une bouteille, alors qu'il est difficile de savoir où va réellement le contenant en plastique que vous jetez dans une poubelle, ou ce qui lui arrive quand il y arrive. Et plutôt que de traiter les déchets après coup, les systèmes circulaires les réduisent à la source. Utiliser les mêmes conteneurs, sous la même forme, encore et encore, soulage idéalement la demande de matériaux vierges, réduit l'énergie nécessaire pour cracher des milliers de nouvelles bouteilles en plastique ou boîtes en carton et empêche les tas de déchets de se retrouver dans les décharges ou les océans. Mais de tels programmes ne sont pas parfaits. Ils reposent fortement sur le fait que les consommateurs suivent les instructions et réutilisent réellement les emballages comme prévu, et impliquent souvent des frais supplémentaires qui excluent les consommateurs sans revenu disponible. Peut-être plus important encore, les avantages environnementaux de ces initiatives peuvent ne pas être aussi importants qu'il y paraît.


L'idée de réutiliser les conteneurs n'est pas nouvelle. Si vous avez déjà acheté une cuve de savon pour les mains et l'avez utilisée pour remplir divers distributeurs autour de votre maison, ou apporté votre propre tasse à Starbucks, vous avez participé à ce système.

Mais ces dernières années, les entreprises ont expérimenté de nouvelles façons de le faire. La startup Loop, une émanation de la société de recyclage TerraCycle (qui, selon les critiques, ne recycle pas autant qu'elle le promet), lancée aux États-Unis en 2019 en tant que plateforme de commerce électronique vendant de la nourriture, des produits de beauté et des articles ménagers essentiels, le tout dans des emballages réutilisables. . Les consommateurs pouvaient commander du quinoa dans une boîte métallique ou un nettoyant pour le visage dans un bocal en verre, puis renvoyer l'emballage vide pour le nettoyage et le remplissage et répéter le cycle. Le 22 septembre, Loop a annoncé qu'elle commencerait également à proposer des produits dans un nombre limité de magasins physiques Walgreens/Duane Reade et Kroger à l'échelle nationale. Il travaille également avec des détaillants au Royaume-Uni, au Japon, en France et en Australie.

Des sociétés mondiales telles que Coca-Cola, Unilever et Procter & Gamble ont également piloté des programmes d'emballages réutilisables au cours des dernières années. Unilever, par exemple, a mis en place des stations de recharge pour certains produits de soins capillaires dans certains magasins Walmart au Mexique et Target aux États-Unis ; au Chili, elle travaille avec une startup qui livre des recharges de détergents à lessive et de produits d'entretien au domicile des clients en tricycle électrique. De grandes marques de beauté comme le Body Shop expérimentent également des stations de recharge en magasin. Ensuite, il y a des startups comme CleanPath et Blueland, dont tout le modèle commercial est conçu autour de la vente de détergents concentrés et de produits de nettoyage que les gens peuvent mélanger avec de l'eau dans des récipients réutilisables à la maison.

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À l'heure actuelle, les programmes de réutilisation comme ceux-ci sont de petites pommes de terre dans le schéma de la fabrication mondiale. Des dizaines de grandes entreprises, dont Unilever, Walmart et Johnson & Johnson, partagent des données sur leur utilisation de matériaux recyclés et réutilisables avec EMF. Au total, moins de 2 % de leurs emballages en plastique étaient réutilisables en 2019, selon Defruyt. Pourtant, au cours des dernières années, le mouvement de l'économie circulaire a pris de l'ampleur. Aux États-Unis seulement, selon la société d'études de marché Mintel, le marché des emballages réutilisables pour les produits de beauté et de soins personnels a augmenté d'environ 65% de juin 2020 à mai 2021. Unilever et Procter & Gamble se sont engagés à réduire de moitié leur utilisation de plastiques vierges en 2025 et 2030, respectivement.

Bien que les particularités des programmes de réutilisation varient d'une marque à l'autre, deux questions s'appliquent à tous les niveaux. Premièrement, les clients achèteront-ils le système ? Et deuxièmement, le programme est-il réellement respectueux de l'environnement ?


La réponse à la deuxième question dépend fortement de la réponse à la première.

Shelie Miller, professeur à la School for Environment and Sustainability de l'Université du Michigan, affirme qu'il y a une période de « remboursement » associée à tout article réutilisable – un certain nombre de fois, il doit être réutilisé avant qu'il ne soit réellement meilleur pour l'environnement que l'alternative à usage unique . Selon les recherches de Miller, quelque chose comme un emballage à sandwich réutilisable peut ne jamais atteindre le seuil de rentabilité, car l'énergie et les ressources nécessaires pour le fabriquer et le laver dépassent de loin ce qui est nécessaire à la fabrication de sacs jetables fragiles. (Idem pour de nombreux tote bags en coton, comme exploré récemment par le New York Fois.)

Les remplacements rechargeables pour les contenants qui utilisent des plastiques rigides, comme les bouteilles de shampoing, sont un meilleur pari, dit Miller. Fabriquer une version réutilisable de cette bouteille ne prend probablement qu'un peu plus d'énergie que la bouteille en plastique, donc chaque fois qu'elle est réutilisée, elle se rapproche un peu plus de sa dette environnementale, en supposant, bien sûr, que les acheteurs remplissent comme indiqué.

L'intérêt des consommateurs pour les programmes de réutilisation est là : dans une enquête réalisée en 2021 par Trivium Packaging et Boston Consulting Group, environ 70 % des personnes interrogées ont déclaré qu'elles seraient prêtes à payer plus pour un produit présenté dans un emballage durable. Mais il n'y a pas beaucoup d'études sur la fréquence à laquelle les consommateurs rechargent réellement les emballages multi-usages. Si quelqu'un achète une bouteille de shampoing en métal, devient paresseux et la jette à la poubelle au lieu de la remplir, cela peut finir par être pire pour l'environnement que d'acheter simplement une bouteille à usage unique, car plus d'énergie a été consacrée à la fabrication de la version en métal durable.

La mécanique derrière les programmes de réutilisation est également importante, déclare Daniel Johnson, président du département des sciences de l'emballage au Rochester Institute of Technology. « Pour la bonne catégorie de produits et la bonne chaîne d'approvisionnement, l'effet (des emballages réutilisables) peut être énorme », déclare Johnson. « Mais cela se résume à quelles méthodes allez-vous utiliser pour essayer de récupérer l'emballage… et que faut-il pour fournir plus de produit au consommateur ? »

Par exemple, si quelqu'un doit renvoyer une bouteille en métal vide pour la remplir, il y aura un fardeau environnemental associé à son transport aller-retour et à son nettoyage, ce qui peut éclipser l'impact environnemental d'une bouteille en plastique à usage unique qui recyclé, dit Johnson. Les entreprises de vente directe aux consommateurs qui donnent aux gens tous les outils dont ils ont besoin pour faire le plein à la maison, comme des capsules de shampoing ou des concentrés de détergent, sont une bonne option car elles ne nécessitent pas d'expédition de retour et sont pratiques, dit-il.

Pour qu'un programme de réutilisation fonctionne, « le plus simple, le mieux », convient David Luttenberger, qui dirige le département qui étudie les emballages chez Mintel. La commodité est la clé, mais puisque le remplissage des conteneurs ne sera jamais plus facile que d'acheter sur Amazon, les marques devraient également en faire «une expérience plus agréable pour les consommateurs», explique Luttenberger, avec des stations de recharge bien conçues ou des remises sur les achats répétés.

Pour Lush, une entreprise de cosmétiques basée au Canada, les emballages réutilisables sont en quelque sorte une option de repli. Le plan A vend des produits sans aucun emballage, comme le fait Lush avec environ 65% de ses produits permanents, explique Katrina Shum, responsable de la durabilité de Lush. Dans ces cas, la marque vend des solides comme des bombes de bain et des barres de shampooing en vrac. Les produits liquides qui nécessitent un emballage, comme les lotions et les gels douche, sont vendus dans des pots en plastique recyclé post-consommation. Si les clients rapportent cinq pots au magasin, ils reçoivent un masque facial gratuit.

Même avec la promesse de trucs gratuits, Lush n'a qu'un taux de retour d'environ 17% en Amérique du Nord, dit Shum. Et parce qu'il est si difficile de nettoyer correctement les pots retournés, Lush les décompose et les utilise pour en fabriquer de nouveaux. Cela réduit le besoin de la marque d'acheter du plastique recyclé provenant d'autres sources, mais Shum admet qu'elle n'est "pas trop sûre que ce soit vraiment trop différent", d'un point de vue environnemental, que de simplement fabriquer de nouveaux pots à partir de matériaux recyclés.

Le fondateur de TerraCycle, Tom Szaky, affirme que Loop a un taux de retour de plus de 80 %, en grande partie en raison des incitations financières qu'il offre : il n'est remboursé que lorsqu'ils le renvoient pour le remplissage. Ce concept est bien établi. Un rapport de 2019 de chercheurs du Rochester Institute of Technology a révélé que, par rapport au reste du pays, les taux de recyclage des bouteilles en verre sont 40 % plus élevés dans les 10 États américains qui cuisent dans un dépôt remboursable au coût des articles qui entrent. de tels conteneurs.

Mais si le taux de retour de Loop est élevé, son dénominateur est faible : seules 20 000 personnes environ dans le monde ont utilisé les programmes pilotes de Loop depuis leur lancement il y a deux ans. Szaky est franc sur les défauts du modèle : la commande sur le site Web est chère (en plus des dépôts, des frais d'expédition aller-retour d'au moins 20 $ aux États-Unis) et quelque peu gênant (les articles sont livrés dans des sacs fourre-tout volumineux mieux adaptés aux grosses commandes). Mais, dit-il, ces défauts pourraient être surmontés une fois que Loop pourra déplacer ses offres du commerce électronique vers les magasins de détail, comme cela se produira bientôt aux États-Unis. . « Si vous allez déjà marcher jusqu'à un Duane Reade, quel est le problème de faire des vides ? »

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D'ici le début de 2022, Loop permettra aux clients américains d'acheter des dizaines de produits de marque dans des contenants rechargeables dans certains magasins Kroger et Walgreens/Duane Reade à travers le pays, puis de les retourner dans n'importe quel magasin participant. (Le site Web sera progressivement supprimé à mesure que le programme de vente au détail s'étendra, dit Szaky.) Loop travaille également avec des restaurants de restauration rapide, dont Burger King, pour proposer des contenants réutilisables pour aliments et boissons qui peuvent également être retournés à n'importe quel détaillant Loop participant.

Lors d'un forum sur la réutilisation en septembre organisé par Loop, le Forum économique mondial et le Fonds mondial pour la nature, Kate Daly du groupe de réflexion Closed Loop Partners a présenté une idée encore plus grande : les villes pourraient un jour mettre des stations de dépôt de conteneurs réutilisables dans la rue, comme elles le font actuellement. avec poubelles et bacs de recyclage. Il y a évidemment des défis logistiques autour de la collecte, du tri et du retour des emballages réutilisables de plusieurs fabricants, mais Daly a déclaré que ce type d'adoption généralisée est crucial pour que le concept ait un impact significatif. « Vous voulez que chaque citoyen d'une ville ait accès à ce nouveau système », a-t-elle déclaré.

Mais les gains valent-ils vraiment les maux de tête logistiques ? Bien que l'emballage soit peut-être l'aspect des biens de consommation qui est le plus visiblement inutile, « c'est souvent le produit lui-même qui est plus écologique que l'emballage », dit Miller, lorsque vous tenez compte de l'eau, des matériaux et de l'énergie nécessaires pour croître, fabriquer et expédier. Pour le produit alimentaire moyen, dit-elle, les emballages ne représentent qu'environ 10 % de sa charge environnementale totale. Ainsi, s'il est logique pour les entreprises d'expérimenter des emballages réutilisables, c'est aussi un petit pas sur la voie d'un véritable respect de l'environnement. .

En d'autres termes, réutiliser une bouteille, c'est bien, mais cela ne contrecarre pas l'eau et l'énergie nécessaires pour fabriquer et transporter la chose. dans cette bouteille. Tant qu'on voudra un frigo plein de sodas et une salle de bain pleine de shampoings, il y aura des prix environnementaux à payer. L'emballage n'est que la taxe en plus.

Écrire à Jamie Ducharme à jamie.ducharme@time.com.



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