Dans le nouveau roman de Colson Whitehead, un crime grandit à Harlem


"Parfois, il a glissé et son esprit s'en est allé", écrit Colson Whitehead à propos de Ray Carney, le vendeur de meubles de Harlem adjacent au crime au centre de son nouveau roman, "Harlem Shuffle". L'esprit de Whitehead est célèbre pour avoir traversé neuf autres livres qui ne se ressemblent pas beaucoup, mais cette fois, il a trouvé une configuration qui tiendra. Il a dit qu'il pourrait garder Ray dans un autre livre, et il ne vous faudra pas longtemps pour comprendre pourquoi.

"Harlem Shuffle" apporte l'éloquence inébranlable de Whitehead – à un moment donné, il décrit le trafic comme "la mélasse klaxonnante" – à un mélange d'histoire de la ville, de lieux de rencontre de niche, de stratification raciale, de grands espoirs et de faibles individus. Tout cela est en quelque sorte travaillé dans un livre riche et sauvage qui pourrait passer pour une fiction de genre. C'est bien plus, mais la valeur de divertissement à elle seule devrait lui assurer le même genre de succès populaire qui a accueilli ses deux derniers romans, "The Underground Railroad" et "The Nickel Boys". Cela se lit comme un livre dont l'auteur a vraiment apprécié ce qu'il faisait.

Le récit se déroule au milieu du 20e siècle, et une histoire clé implique un cambriolage à l'hôtel Theresa (la réponse de Harlem à l'hôtel Pierre à Midtown, qui a en fait été cambriolé en 1972). La Theresa était si glamour, un tel aimant pour la royauté noire, que la violer "c'était comme faire glisser Jackie Robinson à Mickey la veille des World Series", écrit Whitehead. Le vol donne à Whitehead beaucoup de choses à jouer du point de vue de l'intrigue et lui permet d'évoquer un ravissant point de repère perdu dans le processus.

Rencontrez la galerie de voyous que Whitehead a imaginée pour cela : il y a Miami Joe, le dope en costume violet qui planifie le casse ; Chink Montague, le gangster qui séjournait là-bas avec une starlette et est irrité que son collier ait disparu du coffre-fort; Chet le vétérinaire et Yea Big, les hommes de main de Montague ; et le cousin Freddie, qui n'a jamais rencontré un crime qu'il n'aimait pas. Ensuite, il y a Ray, qui se laisse inévitablement prendre par tout cela. Ray dirige Carney's Furniture, mais il est d'accord avec parfois des bijoux d'escrime sur le côté. C'est un criminel liminaire.

Whitehead nomme la deuxième des trois sections de ce livre « Dorvay ». D'une manière alambiquée, ce mot signifie division – il vient d'une mauvaise audition du "dorveille" français, faisant référence à une période d'éveil au milieu de la nuit – et il résume un énorme thème en jeu dans le roman. Ce n'est pas seulement que Ray exerce deux métiers ou est à la fois père de famille et escroc naissant; c'est que presque chaque endroit et chaque personne dans "Harlem Shuffle" peut aller dans un sens ou dans l'autre, selon ce qui est opportun. L'auteur crée un tourbillon d'événements constant et plein de suspense qui oblige presque ses personnages à faire ce qu'ils font. Le choix final leur appartient, bien sûr.

Mais seuls quelques-uns d'entre eux ont la chance de le savoir. Ray en est un.

L'ambition de Ray guide l'histoire. Sa vengeance silencieuse aussi. Il a des beaux-parents à la peau plus claire qui ont élevé leur fille sur Strivers' Row et le considèrent comme indigne. Il a un flic blanc qui a besoin de pots-de-vin si Ray veut rester en affaires. Il a la mobilité ascendante offerte par un club prestigieux, bien que son acceptation puisse dépendre du fait qu'il soit plus sombre qu'un sac en papier – ce critère notoire – et lui coûtera certainement un gain. La manière élaborée de Whitehead de gérer ce fil de l'intrigue est une raison suffisante pour le lire.

Il en va de même pour le magasin de meubles, où Ray raconte des fables à de jeunes couples crédules, racontant à l'un d'eux qu'ils regardent un canapé présenté dans "The Donna Reed Show" et lancent tout ce qui est nécessaire pour maintenir les affaires à flot. Le livre couvre la période de 1959 à 1964, et il descend joyeusement dans des terriers de lapin pour montrer les connaissances encyclopédiques de Ray sur les progrès de l'ameublement de cette époque. Il sait sur quels tissus on peut saigner.

Alors que les émeutes de Harlem de 64 sont en cours, Ray reçoit la visite d'un représentant de l'entreprise avec laquelle il aspirait à signer en tant qu'affilié. C'est un Blanc du Midwest. Whitehead lui donne des taches de rousseur, une coupe ras du cou et du seersucker. Et pendant un instant, l'émeute est plus drôle qu'elle n'a le droit de l'être.

Bien que Ray soit un aventurier, faisant le tour de Washington Heights jusqu'au site du futur World Trade Center pour s'occuper de ses diverses activités, le cœur du livre est à Harlem. Son seul grand voyage ailleurs est très délibéré. L'exposition Futurama à l'Exposition universelle de 1964 dans le Queens est évoquée comme si elle faisait partie d'un autre monde, car c'est ce que ressent Ray lorsqu'il la voit.

"Bien sûr, Carney a creusé tous les trucs gee-whiz de Futurama", écrit Whitehead, mais s'il "a marché cinq minutes dans n'importe quelle direction, les maisons de ville immaculées d'une génération étaient les galeries de tir de la suivante, les bidonvilles ont témoigné dans un chœur de négligence et les entreprises assis ravagé et démoli après des nuits de violentes protestations. Qu'est-ce qui l'avait déclenché, le bordel cette semaine ? Un flic blanc a tiré sur un garçon noir non armé à trois reprises et l'a tué. Le bon vieux savoir-faire américain exposé : nous faisons des merveilles, nous faisons des injustices, et nos mains étaient toujours occupées. Mis à part les détails pittoresques, ce n'est pas une pièce d'époque.

Bien que ce soit un démarrage légèrement lent, "Harlem Shuffle" a des dialogues qui crépitent, un dernier tiers qui a presque explosé, des lieux de rencontre qui invitent même s'ils sont pleins de noix et des personnages que vous n'oublierez pas même s'ils ne collent pas autour pendant plus de quelques pages. Prenez Julius, le gamin accro à l'héroïne que Ray et son mentor de rue, Pepper, trouvent évanoui parmi des aiguilles noircies dans un bordel autrefois populaire.

Pepper : "Ta mère tenait un bon joint."

Julius : « J'aurais dû rejoindre la Marine.



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