Un voyage aux États-Unis Open Forever Changed Me


Là, avachi John McEnroe, le joueur de tennis le mieux classé au monde, lisait tristement un journal dans un coin du vestiaire.

Là se tenait Ivan Lendl, le deuxième meilleur joueur du monde, à seulement quelques mètres de moi dans les quartiers exigus. Dans quelques heures, il serait sur le court central, mais maintenant il parlait de golf à un autre joueur.

J'ai tout pris, une mouche sur le mur au milieu de la royauté du tennis. Mats Wilander est passé par là. Je pouvais entendre Jimmy Connors raconter ses blagues coquines.

Cela se passait-il vraiment ? Est-ce que j'avais 16 ans dans les vestiaires de l'Open des États-Unis de 1983 ? Encore aujourd'hui, je me pince quand j'y pense.

Cette année-là, mon père et moi formions une équipe de double représentant le nord-ouest du Pacifique dans la division père et fils de l'Equitable Family Tennis Challenge. Nous avions pris l'avion pour New York, tous frais payés, pour affronter des tandems amateurs de tout le pays dans le tournoi populaire. Ses tours de championnat ont eu lieu à Flushing Meadows, en plein milieu du grand chelem de tennis américain.

Au cours de la deuxième semaine de l'Open, après avoir joué un match dans notre petit tournoi où le gros lot était une plaque d'argent, je me suis douché à côté d'une petite poignée de pros dans la salle de douche. J'étais là – en train de me savonner dans le buff – quand l'un des pros est entré pour prendre sa douche. C'était le Français Yannick Noah, mon joueur préféré, qui s'était frayé un chemin vers la victoire à Roland-Garros cet été-là, devenant le premier joueur noir à remporter un championnat du Grand Chelem depuis qu'Arthur Ashe a remporté Wimbledon en 1975.

Noah a gentiment posé des questions sur moi dans son anglais accentué. J'ai expliqué que j'étais un junior classé au niveau national, l'un des rares joueurs noirs à ce niveau aux États-Unis, et lui ai parlé du tournoi Equitable. J'ai demandé s'il était prêt pour son prochain grand match ce soir-là en quarts de finale. Il a dit qu'il ne pouvait pas attendre.

"J'espère que vous et votre père êtes là", a-t-il ajouté avant de nous souhaiter bonne chance.

Aussi formidables et chanceux soient-ils, ces rares moments dans les vestiaires n'étaient pas ce qui m'a le plus marqué dans cet Open. Ce qui ressort, ce sont les rencontres avec deux autres sommités du tennis. Des rencontres qui ont changé ma vie.

Un après-midi sur le terrain de Flushing, j'ai repéré Nick Bollettieri, l'ancien parachutiste de l'armée devenu superentraîneur dont l'académie de tennis de Floride a produit plusieurs des meilleurs jeunes joueurs du monde.

Je me suis glissé vers Bollettieri. J'ai posé des questions sur son académie et je lui ai dit que je rêvais d'y assister un jour, mais que ma famille, en difficulté après le divorce de mes parents et la faillite de la petite entreprise de mon père, ne pouvait pas se permettre le prix extrêmement élevé. Heureusement, l'un des entraîneurs adjoints de Bollettieri était à proximité. L'assistant a dit qu'il m'avait vu me battre contre l'une des têtes de série des championnats nationaux des garçons de 16 ans et moins à Kalamazoo, Michigan. J'avais besoin de polissage, a déclaré l'assistant, mais j'avais du jeu.

Bollettieri réfléchit un instant, puis il me fit signe de m'approcher. « Trouvez Arthur », lui a-t-il demandé, « et demandez-lui s'il vous aidera. » Bollettieri voulait dire Arthur Ashe, dont la victoire à Wimbledon avait suscité mon ambition de tennis. Les deux s'étaient associés pour aider d'autres joueurs minoritaires à fréquenter l'académie.

Si Arthur en finançait une partie, Bollettieri a déclaré qu'il aiderait également.

J'ai fini par demander à mon père de trouver Ashe et d'aborder l'idée de Bollettieri. Cela me semblait une tâche trop ardue à accomplir. Mais papa m'a toujours poussé, a toujours cherché des moyens de m'aider à voler de mes propres ailes. Il avait appris le tennis lui-même après la fin de sa carrière universitaire de basket-ball et a insisté pour que j'apprenne aussi le tennis. Maintenant, il m'a dit que c'était mon travail, et le mien seul, de faire le pitch.

Ainsi a commencé ma recherche d'Arthur Ashe. Je n'étais généralement pas aussi courageux, mais j'ai attendu qu'il termine une conférence de presse près du court central de l'ancien stade Louis Armstrong. Quand il eut fini, je m'approchai tièdement.

Je peux toujours sentir la poignée de main accueillante d'Ashe, sentir encore sa patience alors qu'il écoutait attentivement ce que j'avais à dire. Je me souviens qu'il avait promis de voir ce qu'il pouvait faire pour aider.

Le lendemain, alors que mon père et moi jouions l'un de nos matchs sur le terrain de Flushing, Ashe s'est arrêté pour regarder quelques points.

Au début, j'étais tellement nerveux que j'ai fait quelques retours faciles. Mais quand il était temps de libérer ma seule véritable arme, un service gaucher que je pouvais exploser comme une balle rapide ou me plier dans un arc en rotation, je l'ai augmenté.

As. As. Gagnant.

Mon père et moi n'avons pas gagné le tournoi, mais nous avons gagné ce match. Et Ashe savait que j'étais pour de vrai.

Quelques mois plus tard, chez moi à Seattle, j'ai reçu un appel téléphonique. "Bonjour, Kurt," dit la voix à l'autre bout du fil, "c'est Arthur Ashe."

Il avait passé un accord avec Bollettieri pour m'aider à payer mon séjour à l'académie de Floride. J'y suis allé pour le dernier semestre de ma dernière année au lycée. L'endroit regorgeait de talents de tennis. Mon premier colocataire ? André Agassi.

Le destin a une influence mystérieuse sur nos vies. Si je n'avais pas été à l'US Open cette année-là, je n'aurais pas fini à l'académie de Bollettieri.

Si je n'avais pas fréquenté l'académie, je n'aurais pas eu la confiance nécessaire pour fréquenter l'Université de Californie à Berkeley, une puissance de tennis collégiale pérenne et l'université qui a façonné ma vie d'adulte. À Cal, je suis passé de modeste recrue à une bourse complète et je suis devenu le premier Afro-Américain à être capitaine de l'équipe de tennis masculine.

Le destin a son chemin avec nous tous.

Mon frère Jon et moi avons fini par offrir à papa un voyage à New York pour l'US Open 2004, notre première fois depuis le tournoi Equitable.

C'est là que j'ai remarqué qu'il était malade. Il luttait pour reprendre son souffle et avait perdu non seulement un pas mais aussi une mesure de son acuité mentale. Un après-midi étouffant, il s'est éloigné et s'est perdu.

Peu de temps après, mon père gisait dans un hospice. Il était en train de mourir d'amylose, une maladie du sang qui attaquait son cerveau, ses poumons et son cœur.

Alors qu'il luttait pour la vie, nous nous tenions souvent la main. Je cherchai la moindre trace de sa force familière et réconfortante. Lorsqu'il mobilisait l'énergie pour parler, le sport était le lien qui nous unissait à nouveau.

Nous avons parlé de souvenirs. Nous nous sommes souvenus de notre amour partagé pour les Seattle Sonics et Roger Federer, et de toutes les belles années que nous avons passées ensemble à jouer au tennis depuis mon enfance.

"Nous aurons toujours l'Open", m'a-t-il dit en me serrant fermement la main.

Oui, j'ai assuré, nous le ferons toujours.



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