Obtenir un agent pour représenter votre roman est difficile AF. Voici comment je l'ai fait.


septembre
6, 2021

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Un sur 6.000.

Ce sont les chances qu'un auteur non publié convainc un agent littéraire de représenter votre roman, selon Mark Malatesta à Literary-Agents.com.

"Les meilleurs agents de livres peuvent recevoir jusqu'à 1 500 requêtes par mois, et ils ne proposent parfois de représenter qu'environ six nouveaux clients par an", écrit-il. Sur ces six nouveaux clients, trois auront probablement déjà été publiés ailleurs. Selon ce calcul, au cours d'une année civile, un agent de premier plan peut recevoir jusqu'à 18 000 requêtes et représenter aussi peu que trois auteurs non publiés de cette pile. D'autres sont plus optimistes, affirmant qu'un auteur non publié a une chance sur 500 d'être représenté.

Quels que soient les calculs exacts, deux faits restent les mêmes : 1. Il est extrêmement difficile de gagner l'intérêt d'un agent, et 2. Cet intérêt est presque nécessaire si vous voulez suivre la voie de publication traditionnelle.

Je devrais commencer par expliquer que je sais de première main à quel point ce processus peut être difficile. J'ai soumis mon premier livre de fiction (un roman fantastique pour jeunes adultes) à des dizaines d'agents littéraires, sans succès. Il a fallu environ six ans pour écrire le livre – je l'ai commencé au lycée avec des visions de devenir le prochain Christopher Paolini (qui a atteint le n ° 1 sur Le New York Times liste des best-sellers avec Éragon, un livre qu'il a commencé à 15 ans) et l'a terminé alors qu'il fréquentait le programme d'édition de troisième cycle de l'Université de New York. Je me suis spécialisé en anglais à l'université et j'ai suivi des ateliers d'écriture de science-fiction enseignés par d'autres auteurs publiés. Je pensais que mon livre était, bien qu'un peu grossier sur les bords, aussi intéressant que la plupart des ouvrages publiés que j'avais lus.

Mais après environ six semaines de recherche et de soumission à des agences littéraires, je savais qu'il n'allait pas être publié. Seules deux agences ont même montré un intérêt (très) modéré pour mon livre, et je n'ai pas réussi à le convertir en autre chose.

Le but était que je finisse par signer un accord avec un éditeur, oui, mais il y a une telle ruée vers le contenu que de nombreuses grandes maisons d'édition ne regarderont même pas votre manuscrit si vous essayez de le leur envoyer directement.

Pensez-y de cette façon : si les éditeurs d'une maison d'édition sont les gardiens du goût littéraire, alors les agents sont la première ligne de défense. Ou, en termes plus simples, jetez un œil au site Web d'une grande maison d'édition comme Orbit Books, qui dit : « Si vous souhaitez que nous examinions votre roman pour publication, la première étape consiste à trouver un agent littéraire…. Nous acceptons les soumissions (agentes) d'écrivains de tous horizons.

Ils prendront en compte toute personne ayant un agent et rejetteront automatiquement toute personne qui n'en a pas. Tu aurais pu écrire le suivant Game of Thrones, et cela n'aura probablement pas d'importance. Il y a de fortes chances que le manuscrit soit rejeté d'emblée avant qu'un seul mot ne soit lu.

Ce n'est pas par cruauté – les éditeurs ont simplement un personnel limité et des soumissions illimitées. Ils doivent être aussi efficaces que possible avec leur temps, c'est pourquoi la recommandation et la représentation d'un agent peuvent faire toute la différence.

Même avec la représentation, votre livre peut tomber entre les mailles du filet. Et s'il est publié avec une maison traditionnelle, il se peut qu'il ne se vende toujours pas autant d'exemplaires que vous l'espériez. Rien n'est vraiment garanti à moins que vous n'ayez déjà un public intégré (Barack et Michelle Obama ont signé un contrat de livre de 65 millions de dollars avant d'écrire une page).

Si vous préférez éviter toute cette paperasserie et publier vous-même votre livre, je ne vous en voudrais pas. Mais si vous voulez essayer la route traditionnelle, j'espère que mes expériences pourront vous aider à y arriver.

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Pourquoi est-il si difficile de se faire représenter par un agent littéraire ?

Commençons par la lutte avant d'arriver au succès (cela permet un meilleur arc narratif).

La première chose que vous devez savoir est que les agents littéraires s'attendront à ce qu'un livre de fiction soit terminé avant même d'avoir lu une lettre d'introduction. S'ils aiment cette lettre, ils liront les cinq à dix premières pages. S'ils aiment ça, ils peuvent demander 50 pages, puis tout le travail. Ensuite, ils partageront le livre avec d'autres membres de l'agence pour voir si leurs collègues partagent la même opinion.

Cela signifie que vous êtes responsable d'une lettre de requête qui attire leur attention, individualisée pour chaque agent ("Je pense que mon histoire pourrait vous intéresser parce que vous représentez cet auteur" ou "Je sais que vous aimez ce genre"). L'histoire doit commencer fort – de nombreux agents abandonneront votre livre immédiatement s'ils voient "Prologue" en haut de la première page – et, le plus intimidant de tous, un roman terminé avant que vous ne commenciez ce processus.

Oh, et après tout ce travail, si un agent décide de transmettre votre livre, le mieux que vous puissiez espérer est probablement un rejet de formulaire. De nombreux agents littéraires ne répondent même pas à toutes leurs soumissions, mais publient plutôt quelque chose sur le site Web de leur entreprise comme : « Si vous n'avez pas de réponse de ma part dans deux mois, cela signifie que j'ai réussi ».

Malgré tous ces défis, la plupart des articles en ligne, des coachs et des guides vous diront que si vous ne parvenez pas à trouver un agent, votre argumentaire n'était tout simplement pas assez bon, car la vraie qualité finira par trouver sa place. Ils vous diront que vous pouvez vous mettre en tête du peloton simplement en recherchant les agents qui seront les plus intéressés par votre histoire et en écrivant une lettre d'interrogation sur vous et votre livre. Ils parleront d'avoir un crochet fort dans les premières pages de l'histoire pour attirer un lecteur non investi.

Mon premier livre n'a pas réussi à contenir tous les éléments nécessaires pour franchir ce défi.

Tous ces conseils sont importants – essentiels, vraiment. Pour illustrer, retournons les chiffres effrayants avec lesquels nous avons commencé : si un agent reçoit 18 000 soumissions par an et prend six auteurs au total, cela signifie qu'il doit rejeter 17 994 soumissions. C'est 99,97 % des soumissions. Donnez-leur une raison quelconque – une faute d'orthographe de leur nom, une faute de frappe dans la lettre de requête, un problème de formatage – et ils passeront à l'histoire suivante.

Une fois, j'ai soumis mon livre avec « Suivi des modifications » toujours activé. L'agent a ouvert le Google Doc et a trouvé plus d'encre rouge et de ratures que l'histoire réelle. Rejet facile.

C'est pourquoi vous devriez relire vos soumissions plusieurs fois avant de les soumettre. Vous devez également envoyer les pages au format PDF, lorsque cela est possible, ce qui créera une version plus propre de votre travail et vous aidera à éviter mon erreur de débutant.

Mais même si vous évitez les pièges dans lesquels, avec optimisme, 90 % des auteurs tombent, vous faites toujours partie des 1 800 soumissions restantes. Si cet agent n'accepte que six auteurs par an, vous n'avez fait qu'augmenter vos chances d'être accepté de 0,03 % à 0,3 %. Pas vraiment encourageant. Même les cotes les plus optimistes (une sur 500) portent vos chances à environ 4%, ce qui est inférieur au taux d'acceptation de Harvard.

Si vous venez d'un milieu de vente, vous ne pensez peut-être pas que ce nombre est décourageant non plus – vous connaissez probablement déjà le rejet et le fait de jeter un large filet. Khalid Saleh écrit que le taux de conversion moyen sur les sites de commerce électronique aux États-Unis est inférieur à 3% et que les affaires ont explosé ces derniers temps pour ces entreprises. Le problème ici est qu'un rejet d'un agent représente un rejet de l'ensemble de l'agence. Il est considéré comme une mauvaise forme de présenter simultanément plusieurs agents de la même entreprise, et les agents se transmettront les arguments les uns aux autres s'ils pensent que cela convient mieux à un collègue.

Vous devriez, et devrez probablement, interroger des dizaines et des dizaines d'agents potentiels. Recueil de l'écrivain dit que vous ne devriez pas abandonner avant d'avoir essayé au moins 80, et il est facile de voir pourquoi : même les meilleures idées et les livres les plus réussis peuvent passer entre les mailles du filet. Nous avons tous entendu des histoires sur la façon dont 12 éditeurs ont refusé le Harry Potter séries. Stephen King a admis dans son travail, Sur l'écriture, « À l'âge de quatorze ans, le clou dans mon mur ne supportait plus le poids des bordereaux de rejet que j'avais empalés dessus. J'ai remplacé le clou par une pointe et j'ai continué à écrire.

La rédaction de 80 requêtes prendra beaucoup de temps et d'efforts – vous devrez rechercher les antécédents et les intérêts de chaque agent et personnaliser votre lettre pour cette personne. Compte tenu de ces contraintes et du nombre limité d'agences aux États-Unis, essayer d'interroger quelque chose comme 3 000 entreprises différentes n'est probablement pas pratique.

Donc, si vous ne pouvez pas utiliser une approche de force brute pour obtenir un agent, comment pouvez-vous améliorer vos chances ?

Sachez que vos concurrents ne sont pas d'autres auteurs

Les agents littéraires prétendent qu'ils peuvent généralement dire dans la première page ou deux de la lecture si l'auteur a les côtelettes d'écriture à considérer. Cela commence, bien sûr, par la lettre de requête, qui détaille votre histoire, votre parcours et pourquoi votre livre correspond à cet agent particulier.

Le problème, cependant, est que le meilleur écrivain du monde et le pire sont toujours contenus par le même support : police noire de taille 12, de préférence en Times New Roman, sur des pages blanches ternes. Il n'y a pas de couverture sur une requête pour juger une histoire, pas de plans cinématographiques ou de bandes sonores en plein essor pour faire la distinction entre le dernier blockbuster de Christopher Nolan et la vidéo personnelle. Tout le monde est égal sur la page, ce qui peut être à la fois libérateur et frustrant.

D'une part, ce support permet à n'importe qui de rivaliser avec les titans de l'industrie, même avec un petit budget. D'un autre côté, les limites du texte font qu'il est difficile pour votre histoire de se démarquer des autres soumissions.

Avez-vous déjà activé une émission Netflix pour un fond sonore – disons, Downton Abbey – et puis réalisé quelque temps plus tard que trois épisodes se sont écoulés et que vous n'avez aucune idée de ce qui s'est passé dans aucun d'entre eux ? Vous avez été distrait sur les réseaux sociaux, avez dû répondre à trois e-mails liés au travail et préparé le déjeuner. L'esthétique du spectacle s'est simplement estompée en une seule scène, et vous ne pouviez pas choisir un moment particulier après réflexion.

Imaginez maintenant un agent littéraire avec une pile de slush (oui, c'est en fait le terme de l'industrie) de centaines ou de milliers de soumissions. Dans leur position, à quel point liriez-vous attentivement chaque soumission, sachant que le lendemain ne fera qu'apporter plus de requêtes. Donner même à une histoire décente le bénéfice du doute ne fera qu'augmenter votre charge de travail pour plus de lecture plus tard. Prendriez-vous votre temps avec chacun et donneriez-vous à l'auteur le bénéfice du doute lorsqu'il commet une petite erreur ? Probablement pas.

Vous pouvez plutôt regarder à travers et voir si l'une des histoires a un titre que vous aimez et ignorer les autres. Vous pourriez décider sur un coup de tête que vous n'avez pas envie de lire un drame et que vous préféreriez quelque chose de plus léger pour reprendre votre mardi matin.

Vous prendriez probablement beaucoup de décisions instantanées, dont certaines seraient liées à la qualité de la soumission. Cela ne veut pas du tout dire que les agents littéraires sont paresseux. C'est simplement pour vous rappeler que ce sont des gens. La plupart des gens n'ont tout simplement pas la capacité d'attention ou le temps de le faire avec un tel débordement de contenu en 2021.

Voici donc votre plus grande concurrence pour obtenir un agent : aucune des soumissions dans la pile de neige fondue, mais la pile de neige fondue elle-même. Pas les écrivains, mais simplement le temps qu'il faut pour tous les passer au crible.

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Donnez aux agents littéraires une raison d'attendre votre travail avec impatience

Nous savons tous qu'il y a un gouffre entre devoir faire quelque chose et vouloir le faire. Nous savons également que de nombreux jugements subjectifs et artistiques sont teintés par notre état émotionnel – une chanson triste frappe plus fort après une rupture, une comédie romantique peut être meilleure pour une soirée amusante avec des amis.

Les agents littéraires doivent lire chacune de leurs soumissions, mais cela ne signifie pas qu'ils les apprécient toutes. Vous ne pouvez pas déterminer quand ledit agent trouvera votre travail ou comment il se sentira en ce moment.

Ce que vous pouvez faire, cependant, c'est leur donner une raison de se soucier de vous et de votre requête. Faites-leur juger votre soumission non pas comme une sur 6 000, mais plutôt sur ses propres mérites.

Ma première requête de roman, celle qui n'a pas réussi à trouver un agent, n'a reçu que deux réponses recherchant plus de l'histoire. L'un d'eux – celui à qui j'ai finalement envoyé la version "Suivre les changements" – a assisté à mon alma mater, que j'ai mentionné dans le bref e-mail que je lui ai envoyé.

Ma deuxième requête de roman a également été rejetée d'emblée par presque tout le monde. De tous les endroits où j'ai envoyé la lettre, un seul était prêt à lire le livre, d'un bout à l'autre.

Mon ami travaillait à l'agence, au service des sports, et n'avait débuté qu'un an ou deux auparavant. Il n'avait pas le pouvoir de faire passer le livre et a simplement demandé à un de ses amis du département littéraire si elle voulait bien y jeter un œil. Si elle n'aimait pas ça, pas de mal. C'était une connexion ténue – la collègue de travail de mon amie – mais cela lui a donné une raison de lire mon histoire. En sept ans d'écriture et de pitch, elle est toujours la seule agente à avoir lu l'une ou l'autre de mes deux histoires dans leur intégralité.

Elle est tombée amoureuse de l'histoire, ou du moins de son potentiel, et on pourrait penser que ce serait la fin heureuse.

À certains égards, c'était en fait le début. Vous voyez, elle a dit que le livre que je pensais avoir perfectionné était beaucoup trop long et que la fin était juste un peu décalée. Elle m'a dit que si je pouvais étoffer les derniers chapitres tout en gardant tous les éléments importants au début et au milieu et en coupant 150 pages, nous pourrions être sur quelque chose de spécial.

Au début, je ne savais pas si c'était possible, si j'avais la capacité de raconter la même histoire ou une meilleure histoire avec 25 % de mots en moins. Une partie de moi ne voulait même pas tenter la réécriture, car comment le livre pourrait-il être meilleur qu'il ne l'était déjà ? N'avais-je pas déjà passé le gant ?

Il a fallu un peu d'humilité pour essayer. Une volonté de retravailler les choses et de tuer mes chéris littéraires. Surtout, la réécriture du livre a demandé de la patience et du temps. Je lui ai envoyé l'histoire pour la première fois en septembre 2019. Deux ans et trois ébauches plus tard, nous préparons une dernière série de modifications en ligne avant de la soumettre aux éditeurs cet automne.

La meilleure partie est qu'elle avait raison. J'aime ce brouillon, avec les modifications que je détestais au départ, mieux que la version avec laquelle j'ai commencé.

Il n'y a toujours aucune garantie qu'un éditeur achète mon livre, ou si c'est le cas, que l'histoire trouvera son public. Je ne m'attends plus à être le prochain Christopher Paolini.

Mais les nouveaux auteurs, moi y compris, veulent souvent juste une chance honnête sur un marché encombré. Ils veulent que quelqu'un lise réellement le livre et décide de sa valeur – pas sur la première page ou la lettre de requête, mais à partir de l'histoire réelle sur laquelle nous travaillons depuis des années.

Donner aux agents une raison de lire votre histoire, de se soucier de vous, avant même qu'ils ne se penchent sur votre requête peut vous donner un coup de pouce.

Il y a aussi des recherches derrière la valeur d'une introduction chaleureuse : Frontières en neurosciences L'étude a conclu que les auditeurs préféraient les chansons qu'ils connaissaient. Si vous pouvez fournir ce genre de familiarité – une alma mater, une réunion lors d'une conférence, un ami d'un ami – cela peut vraiment offrir une fenêtre d'opportunité aux auteurs pour la première fois. Essayez de le faire de manière organique et bien à l'avance. Ce type de connexion ressemblera davantage à du spam si vous leur envoyez simplement un DM un jour avant votre soumission.

Montrez aux agents littéraires un véritable intérêt pour leur travail et leurs loisirs. Donnez-leur une raison de vous traiter davantage comme un ami, ou au moins une connaissance, et moins comme un autre e-mail indésirable dans leur boîte de réception. Ensuite, soutenez leur intérêt initial avec une excellente lettre de requête et, mieux, un livre qui les garde captivés. Et une fois que vous pensez que votre livre est le meilleur possible, restez ouvert aux critiques importantes qui peuvent le rendre encore meilleur.

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