"Ce que j'ai appris en voyant mon entreprise échouer"


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Illustration: Rachelle Baker

Il est assez courant pour une petite entreprise de tomber par terre. Selon les données du Bureau of Labor Statistics, seulement environ la moitié des petites entreprises survivent plus de cinq ans. Et si la plupart des entrepreneurs ne sautent pas sur l'occasion de revivre leurs échecs passés, d'autres attribuent leurs victoires ultérieures à ce qu'ils ont appris de leurs échecs. Ici, trois propriétaires de petites entreprises prospères parlent de leurs entreprises précédentes qui n'ont pas fonctionné et de la façon dont ils ont rebondi.

J'ai démarré mon entreprise, BeauGen, juste après avoir eu ma fille en 2015. J'ai ressenti beaucoup de douleur avec l'allaitement, et je parlais à diverses communautés de mères et je me demandais ce qu'elles faisaient pour y faire face. Et il n'y avait pas de solution spécifique sur le marché. Je me suis dit: «Je sens que nous pouvons faire quelque chose pour résoudre ce problème.» J'avais auparavant travaillé dans la finance, mais mon mari et moi avons décidé de tout faire. Nous sommes retournés en Floride, d'où nous sommes originaires, pour développer ce qui est maintenant le produit phare de BeauGen, les coussins de tire-lait. J'ai parlé à des centaines de femmes de ce qui rendait l'allaitement douloureux pour elles, recueilli une tonne d'informations et créé une solution assez simple.

Nous avons lancé BeauGen en 2016, et pendant les deux années suivantes, nous avons eu une traction tiède. Les revenus que nous avons générés n'étaient pas quelque chose d'extraordinaire. C'était juste assez pour soutenir l'entreprise. J'ai commencé à perdre une certaine confiance dans le produit et moi-même, alors j'ai finalement mis l'entreprise en veilleuse et j'ai juste fait le strict minimum pour la maintenir. J'envoyais peut-être deux courriels par mois, et de temps en temps, nous faisions une vente.

En attendant, j'ai été sollicité pour devenir co-fondateur d'une start-up food-tech. Le produit était un yaourtier, et je l'ai rejoint en tant que responsable marketing. J'ai beaucoup appris sur le processus de collecte de fonds et de création d'un public. Mais il y avait des problèmes de leadership. Si le produit ne convient pas, le leader doit être en mesure de l'identifier et de s'orienter vers ce que les clients veulent et ont réellement besoin. Et dans notre cas, les clients disaient: "Ce n'est pas quelque chose que je veux ou dont j'ai besoin", mais il n'y a pas eu d'ajustement à ce qu'ils a fait envie ou besoin. Le PDG avait inventé le produit, et c’est ce qu’ils voulaient faire, indépendamment de ce que le marché disait réellement. J'ai finalement compris que les choses ne fonctionnaient pas et j'ai quitté l'entreprise, ce qui était difficile et émouvant. Je leur ai dit que ce dont ils avaient besoin dépassait mes capacités. Et peu de temps après, l'entreprise a fermé ses portes.

Ce qui est drôle, c’est qu’au cours de ces années, les ventes de BeauGen ont commencé à augmenter. Pendant tout ce temps, chaque fois que nous recevions des commentaires de clients, je faisais attention de ne pas reproduire ce qui se passait dans l'entreprise de technologie alimentaire. Je l'ai documenté et j'ai essayé de ne pas prendre (la critique) personnellement. Et tous les trois à six mois environ, je regardais ce document et je me demandais: "Quel est le fruit le plus facile à porter, l'ajustement le plus simple que nous pouvons faire pour rendre les clients heureux?" Et nous intégrions tout ce qui était, qu'il s'agisse de la couleur du produit ou d'une description dans la liste des produits. J'y passais juste quelques heures par semaine, répondant aux questions des clients et m'assurant qu'ils obtenaient ce dont ils avaient besoin.

Je pense que ce qui a finalement fait la plus grande différence, c'est que nous avons gagné du terrain grâce au bouche à oreille. Ces groupes de maman Facebook, ils parlent de toutes sortes de produits qu'ils aiment et n'aiment pas. Une fois que vous avez établi la confiance avec ce groupe de base de personnes et que vous continuez à produire un produit cohérent pendant plusieurs années, vous atteignez en quelque sorte une masse critique. Nous ne faisions pas de publicité payante, donc toute la croissance était organique. Et cela est arrivé au point où je me suis dit: «Je ne peux en fait pas travailler à plein temps et l'exécuter en même temps.» C'est donc redevenu mon objectif principal. J'ai embauché une équipe marketing et un service client. L'année dernière, nous sommes devenus une entreprise de commerce électronique à sept chiffres.

J'ai eu une longue carrière dans la vente chez Google et YouTube, et j'ai quitté le monde de l'entreprise avec cette idée pour créer ma propre chaîne. Il s'appelait VProud et était censé être comme YouTube pour les femmes, sans les trolls. Nous voulions créer une plate-forme vidéo qui hébergeait des discussions sûres et intimes que les femmes avaient sur la santé mentale, la dépression et le sexe. Mais ce qui s'est passé, c'est que j'ai construit un produit qui je voulu, mais personne d’autre ne l’a fait. Je n’ai fait aucune étude de marché. Et j'ai passé trop de temps et d'argent à construire le prototype. J'ai tout fait à l'envers.

Je savais que cela n'allait pas fonctionner après la première année où nous avons construit le produit et l'avons mis sur le marché. En regardant nos analyses Google, il n'y aurait qu'un ou deux utilisateurs à la fois. C'était mortifiant. Nous avons retardé le processus pendant une autre année, en espérant que les choses changeraient, et ce n’a pas été le cas. Je finançais toute l'entreprise avec mon propre argent de Google, et finalement cela s'est épuisé. Donc, en tant que Je vous salue Marie pour faire la paie, nous avons mis en place une campagne de financement participatif. Et c'était le moment où j'étais comme, Attendez, pourquoi personne ne parle du financement participatif comme premier arrêt de votre parcours de financement par rapport au dernier arrêt désespéré? Pourquoi n'y a-t-il personne qui guide les gens sur la façon de procéder? Il y a quelque chose ici dont personne ne parle, en particulier pour les femmes, qui ont traditionnellement beaucoup de mal à mobiliser du capital-risque mais qui sont très douées pour le marketing et la narration. C'était un excellent moyen de générer rapidement des liquidités pour une entreprise.

Lorsque nous avons terminé la campagne de financement participatif, j'ai regardé mes deux co-fondatrices, Kate et Sarah, et j'ai dit: «Nous fermons VProud, parce que personne ne l'aime, et nous construisons une plate-forme de financement participatif pour les femmes à la place.»

Je ne vais pas mentir, bien sûr, il y a eu une période de deuil. C'était triste et étrange de terminer tout le travail que nous avions fait. Nous avions créé toutes ces vidéos, et nous avons dû les parcourir et les supprimer une par une. C'était horrible. Mais en même temps, nous avons immédiatement commencé à créer iFundWomen, et c'était amusant. Et nous savions que nous résolvions un problème réel, à savoir que les entreprises appartenant à des femmes n’obtiennent pas suffisamment de financement.

Nous étions également déterminés à ne pas répéter les erreurs de recrue que nous avions commises auparavant. Ce n’était pas comme la première start-up, où nous avons mis trop de temps et d’argent dans notre prototype. Nous avons fait un test bêta fin 2016 avec 20 entrepreneurs, et cela a fonctionné. Et puis nous avons eu une tonne de demande tout de suite.

Dès le début, nous avons également écouté ce que les clients nous ont dit. Nous avons fait des sondages sur Facebook et demandé ce dont les gens avaient besoin. Nous avons testé notre produit, nous avons appris des commentaires et nous avons répété. Nous avons fait notre étude de marché. Nous offrons maintenant du coaching pour les entrepreneurs, des subventions et d'autres services – tout cela provient de ce que nos clients ont demandé.

Une autre chose que j'ai faite différemment la deuxième fois, c'est que j'avais deux autres co-fondateurs. J'avais embauché Kate et Sarah en tant qu'employées chez VProud, mais lorsque nous avons lancé iFundWomen, j'ai dit: «Je ne vais pas démarrer cette entreprise sans cofondateurs depuis le début. Êtes-vous tous partants? Et ils ont dit oui, et nous avons pris toutes les décisions ensemble. Ils me tiennent en échec. Ce n'est pas mon spectacle; c'est le notre.

Quand j'ai commencé ma carrière, je savais que je voulais être entrepreneur, mais au-delà, je ne savais rien. Je n'avais pas d'argent. Je n'avais aucune ressource. Je ne connaissais personne. J'ai trouvé un emploi temporaire dans la vente de sacs à main dans un centre de congrès, et je me suis présenté tôt et j'ai utilisé l'imprimante pour créer des cartes de visite avec mon nom et mon e-mail dessus, puis je les ai distribuées à la convention en disant que j'étais un écrivain indépendant et que je pouvais faire une copie du site Web. J'ai donc commencé par le faire: rédiger des bulletins d'information électroniques et des articles de blog pour les petites entreprises. J'avais quelques clients, mais je ne gagnais pas beaucoup.

Ma première tentative d'entrepreneuriat était une entreprise de stylisme personnel. En y repensant maintenant, j'étais si naïf et j'ai fait tellement de choses mal – je n'avais pas de créneau et j'essayais de travailler avec trop de types de personnes différentes. C’est l’une des principales raisons pour lesquelles il a échoué. Mais mon autre problème était que je n'avais aucune connexion. C'était juste moi dans ma chambre, travaillant dans un appartement que je partageais avec trois autres personnes, essayant de me démarquer. Je me suis construit un site Web et j'ai essayé d'attirer des clients en offrant mes services gratuitement dans un premier temps. J'ai essayé de mettre un pied dans la porte en faisant don de mes services aux ventes aux enchères dans les écoles et les clubs de pays, ce genre de chose. Mais ce fut très infructueux.

En même temps, je faisais toujours de la rédaction indépendante pour des entreprises individuelles. Et dans ce cadre, j'avais appris à utiliser Squarespace, qui était relativement nouveau à l'époque. Des clients et des amis me demandaient de créer leurs sites Web, et j'ai commencé à concevoir des pages de destination pour des événements et des graphiques pour les médias sociaux. Et il m'est apparu que tous mes intérêts étaient mieux servis dans la conception Web. C'était le fil conducteur de tout ce que je faisais depuis le début. J'ai réalisé: "Oh, je pourrais facturer des milliers de dollars pour un site Web au lieu de 30 ou 50 dollars pour un bulletin d'information par e-mail."

Il était difficile de m'éloigner du style principalement parce que je ne voulais pas ressembler à un flocon. Il est difficile d’essayer de commencer quelque chose et de le dire à tout le monde que vous connaissez, puis d’admettre que cela ne fonctionne pas. D'autant plus que vous entendez toutes ces histoires du genre: "Oh, untel a eu une excellente idée, et puis ils sont restés avec elle même si personne n'y croyait, et maintenant ils sont dedans Forbes gagner 10 millions de dollars. »

Il y a aussi ce récit selon lequel vous devez trouver quelque chose de totalement nouveau pour être un entrepreneur prospère. La vérité est que je pourrais démarrer une entreprise et gagner beaucoup d'argent en concevant des sites Web, en créant une agence et en embauchant une équipe – je n'ai pas eu à inventer le prochain Instagram.

Maintenant, je suis reconnaissant d’avoir été si naïf quand j’étais plus jeune. Non seulement ces expériences m'ont appris ce que j'étais bon et pas bon, mais elles m'ont également aidé à rencontrer des gens qui sont finalement devenus mes clients. Parler de mes échecs, c'est comme donner à mon moi de 24 ans un gros câlin comme: «Vous allez vous en sortir. Cela ne prendra que quelques années. "



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