Cette immigrante nigériane a fondé sa start-up sur les mots aimants de sa mère: «Avez-vous mangé?»


Née à Lagos au Nigeria, Toyin Kolawole a eu la chance d'avoir une mère très entreprenante, qui l'a exposée à une variété d'entreprises en démarrage lorsqu'elle était enfant. Ces expériences ont porté leurs fruits, car Toyin a récemment été sélectionné pour Forbes Les 1000 prochains 2021.

La startup de Toyin, Iya Foods, présente les saveurs ouest-africaines aux palais américains, sous la forme de produits de base américains de tous les jours. Tout comme Starbucks ajoute de l'hibiscus nigérian pour préparer son thé de la passion, Toyin pimente les plats traditionnels américains, tels que les crêpes, le pain et les muffins, avec des ingrédients savoureux d'Afrique de l'Ouest.

Trois mots d'amour: «Avez-vous mangé?»

John Greathouse: Toyin – super pour communiquer avec vous. Vous êtes né et avez grandi au Nigéria par une mère très entreprenante. Quel genre d'entreprises vous a-t-elle également exposé et comment ces expériences ont-elles façonné votre carrière de startup?

Toyin Kolawole: Ma mère est infirmière de formation, mon père est ingénieur chimiste, mais ma mère était un entrepreneur en série qui a lancé plus d'entreprises que je ne peux en compter pour joindre les deux bouts. Par exemple, nous avons vendu du kérosène (combustible de cuisine) devant sa petite pharmacie, nous avons élevé et vendu des poulets chez nous pendant les vacances, nous avons vendu de l'eau dans des seaux, plus tard elle a ouvert un petit restaurant de restauration rapide où j'ai appris à faire des beignets , petits pains, tartes, etc. L'entrepreneuriat était une nécessité et un mode de vie pour nous.

Belle maison: Génial. J'adore le fait que vous tiriez parti des leçons de commerce et de vie que votre mère vous a apprises. J'admire également que votre héritage ouest-africain est la base sur laquelle vous avez construit votre entreprise – votre authenticité est un fort avantage concurrentiel.

Kolawole: Iya signifie «Mère» en yoruba, l'une des langues les plus parlées au Nigéria, dans certaines parties de l'Afrique de l'Ouest et même au Brésil. Notre nom rend hommage aux mères partout pour moi, il me rappelle ces trois mots: «Avez-vous mangé?» – l’expression ultime de l’amour d’une mère. Cela montre l'amour, le soin, la communauté, l'humanité, et je pense que le monde a besoin de bien plus de cela.

Belle maison: En effet! Cette envie de répandre l'amour vous a-t-elle motivée à lancer une entreprise alimentaire?

Kolawole: Je pense que certaines choses m'ont en quelque sorte conduit sur le chemin de la nourriture. Premièrement, la nourriture a toujours été la façon dont mon village exprime son amour, par exemple, c’est la façon dont vous accueillez vos beaux-parents lors de la cérémonie d’introduction au mariage, c’est ainsi que vous faites savoir à un visiteur qu’il est le bienvenu. La nourriture était, et est toujours, le centre des connexions communautaires au Nigéria.

Deuxièmement, la diversité de la culture alimentaire aux États-Unis est l'une des choses dont je suis tombée amoureuse pour la première fois. Je peux profiter de la nourriture mexicaine, italienne, indienne, etc. Troisièmement – j'ai grandi en tant que femme d’affaires, donc j’ai appris à reconnaître l’opportunité – il est temps pour les plats américains d’inspiration africaine.

Belle maison: Le timing est tout dans les affaires, sans aucun doute.

Dans quelle mesure devez-vous éduquer vos utilisateurs, car je ne suis pas sûr que l'Américain moyen connaisse bien les ingrédients d'Afrique de l'Ouest. Ou, votre marché initial était-il des gens qui connaissent déjà les saveurs d'Afrique de l'Ouest?

Kolawole: Les aliments que nous proposons reposent sur trois piliers fondamentaux: la nutrition, le goût et la fonctionnalité.

En tant que femme d’affaires, j’avais remarqué une tendance dans les ingrédients et les superaliments africains, mais elle n’est jamais devenue tout à fait courante parce qu’il y avait un manque de fonctionnalité, je veux dire, ce n’était pas intuitif pour le consommateur américain moyen. Nous voulions que nos aliments soient intuitifs, familiers à notre communauté américaine, mais en même temps nouveaux et excitants – c'est là que notre avantage d'innovation entre en jeu, c'est-à-dire trouver un équilibre entre ces deux choses. Foods est un connecteur, donc je savais que cela pouvait fonctionner.

Belle maison: Comme moi, vous avez obtenu votre certificat CPA (Certified Public Accounting). Même si ma carrière n’a pas été en comptabilité, comprendre comment lire les états financiers a été inestimable. J'encourage mes étudiants de l'UC Santa Barbara à suivre autant de cours de comptabilité que possible, car c'est vraiment le langage des affaires.

Dans quelle mesure votre expérience en comptabilité a-t-elle joué dans votre réussite entrepreneuriale?

Kolawole: Je ne sais pas si je serais toujours en affaires sans cette formation. Les flux de trésorerie sont l'une des principales raisons pour lesquelles tant d'entreprises font leurs valises, en plus du parcours déjà difficile de l'entrepreneuriat. La tenue de livres appropriés, en particulier les flux de trésorerie, est due à mes antécédents en comptabilité. L'argent est reine.

Belle maison: Tu as totalement raison!

Vous avez travaillé pendant des années dans le secteur financier, puis vous avez déménagé aux États-Unis pour obtenir votre MBA auprès de Kellogg. Je ne suis généralement pas un grand fan des entrepreneurs qui obtiennent des diplômes supérieurs, mais je sais que d’autres se sentent différemment. Si vous pouviez recommencer, poursuivriez-vous toujours un MBA?

Kolawole: Obtenir un diplôme d'études supérieures n'était pas seulement une question d'apprentissage, pour de nombreux immigrants comme moi, c'est l'une des très rares voies vers le rêve américain. Pour beaucoup d’entre nous, c’est aussi la seule façon dont nos capacités sont prises au sérieux. Nous le faisons donc pour avoir accès aux opportunités.

Belle maison: J'ai compris. Je n’y avais pas pensé de ce point de vue, bien que maintenant cela ait du sens.

Votre statut d'entrepreneur d'un groupe traditionnellement sous-représenté a-t-il influencé votre décision de vous lancer initialement sur Amazon, plutôt que de vous lancer dans la vente au détail? Conseilleriez-vous à d'autres startups axées sur les consommateurs d'éviter le commerce de détail et de passer directement à la vente en ligne?

Kolawole: Absolument. De nombreux acheteurs me considéraient comme vendant de la «cuisine africaine» même si je tenais un mélange de crêpes dans ma main et que je servais littéralement des gâteaux, du pain, des crêpes, des gaufres et du poulet grillé. Le fait qu'Amazon soit une plate-forme en ligne m'a donné l'occasion d'expliquer qui nous sommes, ce que nous faisons, comment nous sommes uniques d'une manière qui était facile à comprendre pour les gens, mais plus important encore, à se connecter. Alors oui, Amazon a été une énorme opportunité pour Iya.

Cela dit, j'ai quelques conseils pour les groupes sous-représentés – je me souviens toujours de ces mots d'Ava DuVernay «Pendant que vous attendez une place à la table, construisez votre propre siège ET table» Tyler Perry a également dit quelque chose de similaire. Shirley Chisholm a déclaré: «S'ils ne vous donnent pas de place à la table, apportez une chaise pliante.» Donc, mon conseil est que pendant que vous essayez et travaillez dur pour vous faire remarquer, cherchez également des opportunités pour créer votre propre marché. C'est ce qu'Amazon nous a permis de faire.

Belle maison: Ce sont deux excellentes citations – très entrepreneuriales et orientées vers le changement.

Félicitations pour la construction d'un magasin Amazon sophistiqué.

Kolawole: Amazon est une planète entière! Une planète de commerce électronique d’opportunités et je ne le pense pas du point de vue de l’entreprise, je le pense du point de vue du client. Les clients font confiance aux avis d'Amazon, ils font confiance aux systèmes de paiement, au temps d'expédition extrêmement rapide – comment vais-je, en tant que petite entreprise, livrer de manière cohérente en un ou deux jours? Ce sont les clients qui ont fait d'Amazon leur destination, alors nous y allons.

Belle maison: Sur votre site, une bannière pour votre boutique Amazon apparaît sur chaque page, mais vous vendez également des produits directement depuis votre site. Comment les entrepreneurs devraient-ils penser à la cannibalisation des ventes potentielles qui auraient pu être effectuées sur leur propre site à partir de celles qui ont lieu sur la plateforme d'Amazon?

Kolawole: Je ne vois pas cela comme de la cannibalisation, pour être franc. Considérer la cannibalisation comme lorsqu'une opportunité en mange une autre nous fait voir les choses différemment. Le lien de la page de la boutique Amazon est destiné aux clients qui ne sont toujours pas sûrs, mais qui connaissent et font confiance à leur expérience Amazon et souhaitent une expédition plus rapide. Pour nous, la connexion Amazon a été un avantage net car notre objectif principal est d'acquérir de nouveaux clients fidèles dans la mesure du possible.

Belle maison: Dans quelle mesure avez-vous pu tirer parti de vos ventes en ligne lorsque vous avez contacté des distributeurs de détail traditionnels? Et quels conseils donneriez-vous aux vendeurs en ligne prospères qui envisagent d'accéder aux points de vente traditionnels?

Kolawole: Tout tourne autour des données. Dans le commerce de détail, disposer de données de vente en ligne comme outil de marketing lors de la présentation aux acheteurs a été un avantage considérable.

Mon conseil – refaire les chiffres. Le commerce de détail est un canal de vente différent, l'engagement client, le placement, etc. est différent, alors considérez attentivement vos dépenses commerciales et vos coûts d'engagement client.

Belle maison: Vous avez créé un nombre impressionnant de produits. En tant que petite entreprise, comment conciliez-vous autant de SKU (produits uniques) avec la gestion de votre rentabilité globale?

Kolawole: Nous avons intentionnellement commencé avec de nombreux SKU afin de pouvoir collecter des données et voir ce que nos clients aiment le plus. Nous sommes maintenant dans un processus de rationalisation approfondie des SKU pour réduire le nombre de SKU. Je ne conseillerais pas de faire beaucoup de SKU si possible – pour nous, cela a fonctionné au début, mais au fur et à mesure que nous avons grandi, nous commençons à passer à moins de SKU.

Belle maison: Eh bien, l'un des avantages de commencer avec de nombreux produits différents est que vous maîtrisez le lancement et l'évaluation de nouvelles offres. Comment avez-vous évalué les nouveaux produits potentiels?

Kolawole: Notre site Web – nous faisons des lancements progressifs et recueillons les commentaires directement de nos clients modèles. Nous avons une communauté de clients assez impressionnante, toujours prête à se connecter et à essayer nos nouveautés.

Belle maison: Cette ligne directe avec les clients est essentielle.

Je sais que la durabilité fait partie de la mission d’Iya. Comment cela se manifeste-t-il dans les opérations de l’entreprise?

Kolawole: Il s'agit d'un processus continu pour nous, allant de la gestion des sols des agriculteurs avec lesquels nous travaillons au travail sur des emballages respectueux de l'environnement. Même en tant que petite entreprise, nous constatons que l'accent mis sur la durabilité a un impact.

Belle maison: Lorsque vous parlez d'Iya à vos petits-enfants, quel serait l'héritage de votre entreprise?

Kolawole: Le but d’Iya est «d’aimer à travers la nourriture». J’espère que notre héritage est celui qui rassemble les gens autour d’un repas. Quand les gens pensent à Iya, j'espère qu'ils voient dans leur esprit l'image d'une mère africaine qui aimait les gens à travers la nourriture et encourageait tout le monde à faire de même.

C'est vraiment pourquoi j'ai fondé Iya – j'aime voir les gens se rassembler pour savourer de la bonne nourriture.



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