Marque de chaussures fabriquée au Rwanda populaire parmi les milléniaux soucieux de la durabilité


L'un des magasins de détail UZURI K&Y à Kigali.

Kevine Kagirimpundu et Ysolde Shimwe se sont rencontrés au College of Technology and Sciences de l'Université du Rwanda en 2011. En 2013, ils avaient co-créé leur première paire de chaussures fabriquées à la main avec une empreinte esthétique et durable uniquement africaine, et les ont vendues à l'un des leurs amis pour 10 000 francs (10 dollars). Aujourd'hui, ils possèdent quatre magasins de détail UZURI K&Y dans la capitale rwandaise de Kigali et prévoient d'étendre plus tard cette année leur présence physique à Nairobi, au Kenya, où la marque vend déjà ses chaussures via un distributeur.

Pour beaucoup, le succès semble rapide, mais cela saperait la détermination obstinée de Kagirimpundu, le chef de la direction, et de Shimwe, le directeur de la création.

Au début, la paire n'avait pas d'argent. Ils se sont liés d'amitié avec M. François, un cordonnier, un réparateur de chaussures, et a tenté de le persuader de collaborer avec eux, d'abord sans aucun paiement. Un jour, alors qu'ils ne pouvaient pas le trouver dans la rue où il travaillait habituellement, ils l'ont retrouvé chez lui à 45 minutes en frappant aux portes et en demandant si quelqu'un savait où cordonnier vivait. Leur ténacité l'a convaincu de leur offrir ses services.

La bataille suivante consistait à proposer leurs produits à une clientèle sceptique. «Au Rwanda, nous n’avons pas vraiment‘ Made in Rwanda ’; en général, les gens n’achètent pas de produits fabriqués localement », dit Kagirimpundu,« surtout pas dans les chaussures et la mode. Ainsi, nous frappions à la porte des gens pour vendre nos chaussures et nous demandions aux membres de notre famille de nous aider. »

Kevine Kagirimpundu (à gauche) et Ysolde Shimwe, fondateurs d'UZURI K&Y.

Kagirimpundu se souvient du moment où un futur client a partagé l'une de ses publications sur Facebook – la paire n'avait pas le budget pour un site Web – avec une nouvelle paire de chaussures UZURI K&Y. «C'était un moment tellement important pour nous parce que les gens ont commencé à apprendre qui nous étions.»

Bientôt, de plus en plus de gens ont demandé où ils pouvaient acheter leur propre paire de chaussures. «J'ai hébergé des clients chez moi – enfin, chez mes parents – et je prenais également une moto, souvent sous la pluie, pour voir un client qui disait vouloir en offrir une paire en cadeau. Parfois, le client disait: «Oh non, ça ne va pas très bien. Pouvez-vous revenir en arrière et résoudre ce problème? "Je devrais rentrer chez moi, le réparer et revenir en arrière."

Constatant simultanément une demande croissante pour leurs chaussures et le caractère non durable des ventes à domicile, Kagirimpundu et Shimwe ont visité des centres commerciaux et des magasins à travers Kigali, demandant aux détaillants de stocker leur marque. Après des centaines de refus, un magasin dans l'un des principaux centres commerciaux de Kigali a accepté. «Nous étions si heureux, je ne me souviens même pas si nous leur avons demandé de nous payer. À partir de là, les gens ont découvert des chaussures locales fabriquées au Rwanda qui sont uniques et couvertes d'imprimés.

Les chaussures sont fabriquées à partir de pneus en caoutchouc mis au rebut collectés et retravaillés en plaques plates. Ils sont ensuite découpés en modèles de chaussures à l'aide d'outils personnalisés. La chaussure elle-même est fabriquée à partir de toile, d'origine locale, ou végétarienne ou en simili cuir, que l'entreprise achète à l'extérieur du Rwanda car elle ne peut pas être achetée dans le pays. Les dernières étapes du processus comprennent la coupe et le tissage de tresses, en utilisant des méthodes traditionnelles et en créant des imprimés à la mode.

Ce qui a commencé par présenter quelques paires sur une étagère dans un magasin qui ne leur appartenait pas, est devenu cinq mètres carrés d'espace de vente au détail. Maintenant, UZURI K&Y possède un magasin dans ce tout premier centre commercial.

Bien sûr, ils n’auraient pas pu le faire seuls. Ils avaient besoin d'employés et, à part les fondateurs de l'entreprise et M. François, peu d'autres savaient fabriquer les chaussures. Ceux qui l'ont fait ne pouvaient pas être payés pour leur travail. Kagirimpundu et Shimwe ont dû essentiellement créer leur propre main-d'œuvre qualifiée. Ils ont offert à cinq personnes la possibilité d'apprendre à fabriquer des chaussures. La relation était une victoire pour l'entreprise, mais aussi une chance pour les personnes aux prises avec le chômage de développer une compétence précieuse.

Les semelles des chaussures sont fabriquées à partir de pneus en caoutchouc mis au rebut.

Le couple a plongé tous leurs bénéfices dans la croissance de leur entreprise, mais s'est vite rendu compte qu'ils devaient accéder à un financement pour toute expansion significative. En 2016, ils ont demandé et obtenu des capitaux auprès d'un fonds d'investissement au Royaume-Uni. Par la suite, ils ont reçu des subventions de différentes organisations au Rwanda et dans le monde.

La clientèle changeante

En 2019, 60% des clients d'UZURI K&Y étaient des touristes et des expatriés. Cependant, avec les craintes et les interdictions entourant les voyages en 2020, le nombre de touristes a rapidement chuté. Positivement, pendant cette période, leur clientèle rwandaise est passée à 80%.

«Nos clients sont principalement des femmes de la génération Y entre 25 et 35 ans. Ces femmes cherchent à acheter des produits authentiques et abordables qui sont durables et qui créent des changements dans leurs communautés », explique Kagirimpundu. «Nous réduisons le chômage; nous recyclons les pneus pour créer des semelles d'usure durables; nous faisons partie de l’économie circulaire. Au moins aujourd'hui, il a un nom. Avant, nous disions que nous étions à la mode, mais maintenant nous sommes dans l’économie circulaire et nous y restons. »

Alors qu'UZURI K&Y est présent sur une plateforme de commerce électronique basée en Europe, où la plupart de ses consommateurs internationaux achètent leurs chaussures, la situation au Rwanda est différente. Un accès limité à Internet signifie peu de consommateurs en ligne et il existe une méfiance générale à l'égard de toute méthode de vente au détail autre que l'argent contre des produits. Mais Kagirimpundu est impatient de faire croître les 3% des revenus de l’entreprise qui proviennent du commerce électronique. «Nous sommes impatients d'investir dans de meilleures expériences en ligne afin de pouvoir établir une relation à long terme avec nos clients.»

Les plus gros clients d’UZURI K&Y sont des femmes entre 25 et 35 ans.

Kagirimpundu et Shimwe prétendent être les fashionistas rwandaises d'origine de la chaussure, mais le marché est de plus en plus occupé. Malgré le nombre croissant de concurrents, Kagirimpundu pense qu'UZURI K&Y se distingue toujours. «Je suis fier de dire que nous avons été les pionniers de l’industrie de la chaussure et c’est quelque chose de spécial au Rwanda. Nos produits sont authentiques et faits à la main. Nous embrassons la culture de l'Afrique. Nous ne créons pas de courant dominant; nous développons un marché de niche pour les personnes qui se soucient des produits durables – recycler des matériaux qui endommagent notre environnement en les retirant des décharges et des quartiers. Nous devons repenser la façon dont nous consommons les produits, les réutilisons et les rendons à la mode en même temps. »

Les partenaires ont dépassé leurs problèmes de démarrage initiaux – trouver les bonnes matières premières, concevoir la chaussure parfaite et attirer les clients – mais comme Kagirimpundu le dit: «les défis ne vont jamais nulle part; ils deviennent autre chose. Pour les entreprises qui arrivent à maturité, celles-ci incluent des questions sur où, quand et comment développer leur entreprise, accéder à plus de financement et développer l'équipe avec les meilleures pratiques de gestion. Néanmoins, Kagirimpundu est confiant quant à l’avenir.

«Nous cherchons à avoir plus de magasins à Kigali, peut-être jusqu'à six magasins. Puis le Kenya cette année et peut-être l'Afrique du Sud ensuite, qui sait? Mais dans d’autres régions d’Afrique aussi, car nous pensons que l’Afrique est un marché formidable pour nous. »



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