Officier de police d'Oak Park, suspect abattu après un arrêt de la circulation sur l'avenue Harlem sur la I-290


Le New York Times

Un détective a été accusé de mentir. Aujourd'hui, 90 condamnations peuvent être effacées.

NEW YORK – Pendant près de deux décennies en tant qu'officier de police et détective des stupéfiants, Joseph Franco a procédé à des milliers d'arrestations, dont beaucoup pour possession et vente de drogue. Franco a souvent travaillé sous couverture et son témoignage a permis de condamner les procureurs de la ville. Mais les responsables qui se sont appuyés sur Franco remettent en question ses comptes. Après avoir été accusé d'avoir menti sur des ventes de drogue que les vidéos ne montraient jamais eu lieu, Franco a été accusé de parjure à Manhattan en 2019. Maintenant, les retombées du travail de la police de Franco se répandent: pas moins de 90 condamnations qu'il a aidé à obtenir à Brooklyn seront jetées. dehors, les procureurs prévoient d'annoncer mercredi. De nombreux autres cas dans d’autres arrondissements pourraient suivre – un calcul qui, selon les avocats, semble plus important que tout autre dans le système juridique de la ville dans l’histoire récente. Inscrivez-vous à la newsletter The Morning du New York Times Mercredi, le procureur du district de Brooklyn, Eric Gonzalez, demandera aux juges de rejeter les affaires de drogue vieilles de plusieurs années dans lesquelles Franco a été un témoin crucial. Le bureau n'a pas découvert de nouvelles preuves d'une éventuelle inconduite – et aucune des personnes impliquées n'est restée derrière les barreaux. Mais Gonzalez a déclaré qu’il avait perdu confiance en la crédibilité de Franco. «Nous sommes dans un moment de parler de réforme de la justice pénale», a déclaré Gonzalez dans une interview cette semaine. "Il est clair que nous ne pouvions pas nous fier de manière responsable à son témoignage pour maintenir ces convictions." Cette décision représente l'un des plus grands annulations de condamnations dans l'État en raison de préoccupations concernant la faute officielle et intervient au milieu d'une conversation nationale intensifiée sur la responsabilisation de la police et la réduction des abus parmi les agents. À New York, les législateurs ont récemment facilité la poursuite des agents pour avoir mené des fouilles illégales ou avoir utilisé une force excessive. Franco a été inculpé en 2019 de 26 chefs d'accusation, y compris de parjure et de faute officielle, après que les enquêteurs du bureau du procureur du district de Manhattan aient déclaré qu'il avait témoigné avoir été témoin de plusieurs achats de drogue dont les séquences vidéo montraient ne pas avoir eu lieu ou qu'il n'aurait pas pu voir. Il a plaidé non coupable des accusations portées contre lui. L'avocat de Franco, Howard Tanner, a déclaré que son client était présumé innocent et a déclaré qu'il «défendrait vigoureusement» l'affaire à Manhattan. "Je demanderais donc que le public retienne son jugement jusqu'à ce que tous les faits soient entendus", a ajouté Tanner. Presque toutes les personnes dont Gonzalez cherche à renvoyer les condamnations ont été accusées de crimes liés à la drogue, y compris de nombreuses infractions de possession de faible niveau. Le groupe – principalement des hommes arrêtés entre 2004 et 2011 – couvrait des générations: plusieurs avaient moins de 20 ans au moment de leur arrestation, et des dizaines avaient plus de 40 ans. Le bureau de Gonzalez n'était pas certain de la rupture raciale mais pensait que beaucoup étaient noirs et Latino, des groupes qui ont représenté une part disproportionnée des accusations de drogue dans la ville. La plupart de ceux qui ont fait face à des accusations plus graves pour la vente de médicaments – 27 personnes au total – ont passé de six mois à un an derrière les barreaux. On ne sait pas à quelle fréquence le crime représentait leur première ou unique condamnation, ont déclaré le bureau du procureur et les défenseurs publics. Même ceux qui n'ont pas purgé de longues peines se sont retrouvés avec un casier judiciaire, ce qui peut avoir des conséquences à long terme sur le logement et les perspectives de travail. Ces dernières années, l’attention portée à ces effets durables s’est accrue. À New York et ailleurs, les dossiers de certaines condamnations mineures ont été effacés – une tentative de réparer ce qui est maintenant considéré comme une police trop agressive des crimes liés à la drogue dans le passé. Mais l'effacement de dossiers ne peut aller que très loin, disent les défenseurs publics. «Le mal est fait au moment de l'arrestation», a déclaré Tina Luongo, une avocate qui dirige la pratique de la défense pénale à la Legal Aid Society. «Ils se sont probablement vu imposer une caution, ont passé du temps à Rikers Island, ont perdu des emplois, ont été séparés de leurs familles – quoi qu'il arrive, ces torts ont été causés.» Un homme qui a été arrêté trois fois par Franco devrait faire classer chaque affaire, ont déclaré des avocats. L'homme, qui a parlé sous couvert d'anonymat en raison de problèmes de confidentialité, a déclaré qu'il avait été accusé de plusieurs crimes liés à la drogue de bas niveau qu'il n'avait pas commis. Confronté à la perspective du témoignage d’un policier, il a plaidé coupable. L'homme venait de sortir du lycée, avec un jeune fils et un deuxième enfant en route, lorsqu'il a été arrêté en 2005, a-t-il dit. Il a passé plusieurs années derrière les barreaux. L'homme, maintenant âgé de 35 ans, a déclaré que la maison de transition était difficile et que les arrestations continuent de l'affecter. «J'ai reçu l'appel que cela se produisait, et c'était censé être une bonne nouvelle», a-t-il déclaré. «Mais honnêtement, je ne sais pas si je me sens mieux. Cela a affecté toute ma façon de penser. Ce truc vous change. " Gonzalez a déclaré que son bureau ne pouvait pas entièrement réexaminer un grand nombre des 90 cas: les preuves vidéo avaient souvent été perdues depuis longtemps et les témoins potentiels d'il y a plus de dix ans ne pouvaient pas être retrouvés. Après que des accusations aient été portées contre Franco à Manhattan, il n'était pas immédiatement évident que le détective avait également travaillé à Brooklyn, a déclaré Gonzalez. Le bureau a finalement dressé une liste des affaires dans lesquelles Franco était impliqué et a signalé celles qui n'auraient pas pu être poursuivies sans ses comptes, a-t-il déclaré. Le fait que les agents fassent des déclarations fausses ou trompeuses sur des crimes n’est pas nouveau. Entre janvier 2015 et mars 2018, une enquête du New York Times a révélé plus de 25 cas dans lesquels des juges ou des procureurs ont déterminé qu'un aspect central du témoignage d'un policier de New York était probablement faux. Les retombées ont fait écho à la réévaluation par le bureau du procureur du district de Brooklyn de dizaines d’affaires de meurtre sur lesquelles Louis Scarcella, un ancien détective d’homicide qui a traité certains des crimes les plus notoires de l’arrondissement, après l’éclaircissement d’une de ses enquêtes. Dans ce cas, cependant, le bureau n'a rejeté qu'une poignée d'affaires et a déclaré en 2017 que Scarcella n'avait enfreint aucune loi. D'autres États ont été confrontés à des problèmes similaires ces dernières années. Dans le Massachusetts, par exemple, des milliers de cas de drogue de faible niveau ont été abandonnés en 2017 après que les procureurs ont déclaré qu'un chimiste d'État avait mal géré des échantillons de médicaments et renvoyé des résultats positifs sur ceux qu'elle n'avait jamais testés. Christopher Slobogin, directeur du programme de justice pénale à la Vanderbilt Law School, qui a étudié les faux témoignages de la police, a déclaré que le problème était le plus courant dans les affaires de drogue de bas niveau. Le service de police a limogé Franco, 48 ans, en avril dernier. Mais la discipline est souvent rare. Des questions majeures sont apparues pour la première fois autour du dossier de Franco à New York à l'été 2018, lorsque le bureau du procureur du district de Manhattan a lancé un examen après avoir découvert des incohérences entre les déclarations de Franco et les preuves dans certains cas, a déclaré Danny Frost, porte-parole du procureur de district. Dans un épisode dans le Lower East Side, un homme a été arrêté en février 2017 après que Franco eut déclaré avoir vu l'homme vendre de la drogue dans le hall d'un immeuble. Mais les procureurs ont déclaré que la vidéo de sécurité montrait que la transaction n'avait jamais eu lieu – et Franco n'était même jamais entré dans le bâtiment. Lors d’une arrestation similaire quatre mois plus tard, Franco a déclaré avoir vu une femme vendre de la drogue dans le vestibule d’un immeuble de Madison Street. Cependant, il n'était pas entré dans le vestibule et était trop loin de la femme pour observer une vente, ont déclaré les procureurs après avoir examiné les images de sécurité. Les deux personnes purgeaient des peines dans des prisons d'État pour les crimes lorsque les nouvelles preuves ont été découvertes – et les deux condamnations ont été rejetées par le bureau du procureur du district de Manhattan. Dans un troisième cas, Franco a déclaré avoir vu un homme vendre de la cocaïne à une autre femme. Les procureurs ont déclaré que de nouvelles preuves vidéo montraient que l'homme – qui n'était pas en prison à l'époque mais dont le cas avait également été rejeté – n'avait fait que lui ouvrir une porte. Les trois personnes ont chacune plaidé coupable. Les procureurs ont identifié plus tard un autre cas avec deux arrestations dans lequel ils ont déclaré que les preuves montraient que Franco avait fait de fausses déclarations. À Brooklyn, Franco a également travaillé sous couverture dans les stupéfiants, achetant de la drogue et arrêtant les gens qui les vendaient. Toutes les personnes sur 90 sauf une ont plaidé coupable. Le bureau du procureur de district n’a pas trouvé de preuve d’innocence dans son enquête limitée, mais Gonzalez et les défenseurs publics ont noté que des accusés irréprochables peuvent plaider coupable pour une foule de raisons. «Les gens comprennent que quand c'est leur parole contre la parole d'un officier, le système n'est pas conçu pour leur donner le bénéfice du doute», a déclaré Maryanne Kaishian, conseillère politique principale chez Brooklyn Defender Services, qui représente plusieurs des cas. "Beaucoup de gens décideront que cela ne vaut pas la peine pour eux." Les mesures prises par le bureau du procureur du district de Brooklyn intensifient la pression sur les procureurs de district des autres arrondissements pour qu'ils réexaminent les cas de Franco. Peu de temps après avoir rejoint le département en 2000, Franco a été officier pendant plusieurs années dans le Bronx. Le bureau du procureur du district du Bronx a examiné environ 150 cas dans l'arrondissement dans lequel Franco était impliqué entre 2011 et 2015 pour déterminer si les condamnations sont toujours fiables, a déclaré mardi Patrice O'Shaughnessy, un porte-parole du bureau. Cet article a été initialement publié dans le New York Times. © 2021 The New York Times Company



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