Le conte HippyTree – Easy Reader News


par Mark McDermott

Les petits arbres tordus ont commencé à apparaître autour de la baie sud au début de l'été 2005.

Les arbres mesuraient environ sept pouces de haut, étaient faits de métal et se trouvaient généralement par paires suspendus aux lignes électriques, un peu comme des paires de baskets sont parfois jetées sur les lignes électriques. Ils ont viré légèrement vers la gauche, comme un petit pin supportant le vent alors qu'il pousse dans un endroit improbable, comme une falaise de montagne ou une gorge de canyon. Visiblement, certains étaient suspendus à des jetées, ou à proximité de bons spots de surf, comme El Porto, ou des hangars post-surf, comme le restaurant Martha à Hermosa Beach. D'autres sont apparus sous forme de décalcomanies vert vif sur des bouteilles jumelées également suspendues au-dessus des lignes, et pas seulement dans la baie sud – les plages de Ventura, Newport, Huntington, San Clemente et Topanga ont également signalé l'apparition de petits arbres étranges.

La police était perplexe.

«Même si j'aimerais avoir une réponse pour vous sur cette histoire, je n'en ai pas la moindre idée», a déclaré le sergent de police de Hermosa Beach. Paul Walcott a déclaré au journaliste policier du Daily Breeze, Larry Altman, dans l'article haut de gamme, page 1, intitulé «Les arbres mystérieux dérangent les autorités locales». «Il semble y avoir une méthodologie pour cela», a déclaré le Sgt. Phil Keenan du département de police de Redondo Beach.

Cela a duré des mois. En novembre, lorsque l'histoire a été diffusée chaque soir sur la Treizième chaîne, Andrew Sarnecki savait qu'il était temps de trouver un avocat. Effectivement, en quelques jours, les agents de la HBPD l'ont retrouvé et l'ont arrêté. L'histoire de la couverture de Breeze était dans son sac à dos, avec des autocollants d'arbre. Son avocat a déclaré à Easy Reader que Sarnecki était un créateur sur le point de lancer une ligne de vêtements et «l'artiste qui a inventé ce logo en particulier». Bien que Sarnecki n'ait passé qu'un après-midi en prison et que les accusations seraient plus tard abandonnées (après avoir payé tous les coûts de l'enlèvement des arbres mystérieux), HBPD n'était pas amusé. "Il n'y a rien d'intelligent dans ce qu'il a fait", Sgt. Dit Walcott.

Ainsi est né HippyTree. Et bien que le sergent ne l'ait peut-être pas reconnu à l'époque, ce que Sarnecki avait fait – aidé et encouragé par son partenaire dans le crime (littéralement dans ce cas, au sens figuré depuis qu'ils avaient tous les deux six ans), le co-fondateur de HippyTree Josh Sweeney – était, sinon intelligent, extrêmement ingénieux. Sarnecki a des sentiments mitigés à ce sujet maintenant. «Je ne recommanderais pas de créer une marque de cette façon», a-t-il déclaré. «Aller en prison ne fait pas partie de la liste des choses que la plupart des gens veulent faire.» Mais ce que lui et Sweeney avaient fait, c'était de lancer HippyTree d'une manière extrêmement rentable. Dans les mois qui ont suivi, lorsque la paire est arrivée dans les magasins de surf de la côte sud de la Californie avec leur toute première ligne de tee-shirts et de calendriers HippyTree, ils avaient déjà la reconnaissance de la marque.

«Nous nous apprêtions à lancer la marque et voulions vendre des produits aux magasins. Et c'était plus qu'une simple idée ou un passe-temps. C'était comme: «Nous allons faire ça pour de vrai.» Je me prépare à quitter mon travail », a déclaré Sarnecki qui travaillait à l'époque comme designer pour Body Glove.

"Mais si vous n'avez pas beaucoup d'argent, vous n'allez pas lancer une campagne publicitaire de 50 000 $ dans les magazines, et les gens ne vendaient pas encore en ligne… Alors, comment pouvez-vous faire une déclaration sur votre marque, ou amener les gens à le reconnaître? »

Comme tout bon entrepreneur, la clé était d'utiliser les ressources dont ils disposaient, ce qui dans ce cas s'est avéré être une imagination indisciplinée et beaucoup de métal – la famille de Sweeney venait de l'industrie de l'acier.

«C'était une sorte de projet artistique inspiré du street art», a déclaré Sarnecki. «Le street art est en quelque sorte joué maintenant, mais c'était une chose en plein essor à l'époque. À ce moment-là, il y avait plus de gens qui le faisaient, et c'était une sorte de contre-culture totale. Et cela remonte aux hippies qui étaient une sorte de mouvement de contre-culture. L’idée était: «Que pouvons-nous faire pour attirer l’attention des gens qui serait juste à côté du mur et complètement là-bas, mais qui ferait en sorte que les gens en parlent?»

Le logo de nos jours est reconnaissable à l'échelle nationale et dans les cultures de l'escalade, des sports d'action et du surf, à l'échelle internationale. Et ce petit arbre vert n'a pas changé: il partage une qualité que très peu de logos possèdent – pensez au swoosh Nike – en ce que le logo évoque une ambiance très spécifique et le fait sans aucun texte.

Le logo n’est pas arrivé par hasard. Sarnecki n'avait que 25 ans à l'époque mais connaissait profondément le design. Il a grandi non seulement en surfant mais en accordant une attention particulière à l'iconographie des marques de surf, puis a fréquenté l'Université de Notre-Dame dans l'Indiana et étudié le design graphique. Ses quatre années à Body Glove étaient l'équivalent d'une école de design. Le vide sur le marché que Sweeney et lui essayaient de rencontrer HippyTree était une marque de vêtements de plein air et de surf basée sur la nature dans son éthique de conception. D'où l'arbre.

«Vous voulez vous assurer que votre logo est pleinement fonctionnel à toutes les échelles», a déclaré Sarnecki. «Et c’est d’où cela vient, au-delà de vouloir avoir un symbole positif – la nature, la croissance et les fondations. Ce qui justifiait en quelque sorte ma propre mentalité à l'époque. C'était dans les arbres et à l'extérieur. Et cela confirme la situation d'HippyTree aujourd'hui. »

HippyTree se trouve aujourd'hui dans des endroits qui auraient semblé inimaginables à ses débuts. La marque est présente dans plus de 500 magasins à travers le monde et comprend désormais une vaste gamme de vêtements pour hommes, y compris des sweats à capuche, des flanelles, des bonnets, des pantalons, des chemises boutonnées, des boardshorts et même des sacs à dos (une collaboration avec la vieille école bien-aimée, la marque de plein air JanSport ). HippyTree se trouve dans la plus vénérée des chaînes de magasins d'équipement de plein air et de vêtements, REI. Et peut-être plus impressionnant encore, les boardshorts HippyTree sont désormais les boardshorts officiels de l'organisation de sauvetage la plus ancienne et la plus respectée au monde, les Los Angeles County Lifeguards.

HippyTree est le petit arbre qui ne cesse de grandir. Et maintenant, à l'âge tendre de 15 ans, la marque espère entrer dans une nouvelle étape – HippyTree est pour la première fois à la recherche de quelqu'un pour l'aider à faire évoluer la marque pour inclure une ligne pour femmes, une ligne pour enfants, un commerce électronique plus efficace et plus global. atteindre. Et bien que la marque soit 100% légale maintenant, elle a en quelque sorte maintenu cette authenticité tordue et décalée avec laquelle elle a commencé comme art de rue.

«Le logo est un peu génial. Par exemple, je le regarde maintenant, et ce n’est pas un arbre parfaitement droit, par opposition à parfait et symétrique », a déclaré Sarnecki. «C’est un peu bizarre. C’est un peu génial. Mais vous savez, c’est la marque. »

Racines

Tout a commencé sur un terrain de football. Sarnecki et Sweeney avaient tous les deux six ans. Et Sweeney, tout comme aujourd'hui, était impossible à rater, même sur un terrain rempli d'enfants de six ans hyper, bavards et trépidants. Il s'arrêtait rarement de sourire et n'arrêtait jamais de parler.

«J'ai vraiment eu beaucoup de problèmes à l'école primaire et tout au long de l'école», a déclaré Sweeney. «Vous savez, pour simplement vous tenir debout au milieu de la classe et marcher et parler à mes amis. Je suis toujours en train de discuter et d’essayer d’aider les gens. Ou juste des conneries avec les gens.

«« Personne humaine »signifie Josh Sweeney», a déclaré Sarnecki. "Ll est le personne des gens. »

Il s’est avéré qu’ils vivaient à deux pas de chez eux à vélo, et tous deux aimaient faire du skateboard et finalement surfer. Ainsi est né HippyTree, le film de copains, dans lequel deux amis dont les qualités se contrebalancent presque exactement se lancent dans une aventure épique – dans ce cas, affrontant des géants mondiaux de l'industrie du surf et du vêtement de plein air, et ce avec un arbre tordu et tribu d'athlètes, de musiciens et d'errants du désert. Sarnecki, bien que peu solitaire, était dès le départ le plus cérébral du duo – le gamin qui excellait à l'école, qui aimait le surf mais en analysait aussi l'esthétique, et qui pouvait dessiner tout ce qu'il voyait dans les moindres détails. Sweeney, d'autre part, était une sorte de force de la nature en lui-même, un catalyseur d'un genre inhabituel – là où il est allé, les choses semblaient juste se passer, que ce soit une farce au lycée ou le surf trip qui s'est transformé en une vie – ou-mort épique.

Sweeney était également un excellent athlète et, après le lycée, a obtenu une bourse à l'Université du Nevada à Las Vegas, avant d'être transféré à Cal State Fullerton. Après l'école, il travaillait pour l'entreprise sidérurgique familiale lorsque Sarnecki, qui vivait à Hermosa Beach et travaillait chez Body Glove, l'a appelé et lui a proposé de créer sa propre entreprise. Ils se sont rencontrés régulièrement à Pedones à Hermosa pour étoffer l'idée.

Des arbres en métal accrochés à des fils sur la plage d'El Porto en 2005.jpg
La première apparition d'HippyTree, suspendue au-dessus d'El Porto en 2005. Photo gracieuseté de HippyTree

«J'avais l'habitude de conduire de Seal Beach où je vivais à l'époque et de passer du temps à Pedones, mangeant de la pizza et buvant des pichets de bière à l'extérieur à une petite table», a déclaré Sweeney. «Il avait l'habitude de noter des graphismes comme du poulet. Je ne peux pas dessiner pour la vie de moi, mais je peux trouver des idées créatives. Andrew et moi avons travaillé ensemble sur différents projets depuis le collège, donc je savais en quelque sorte comment travailler avec lui.

Tous deux avaient grandi en admirant la culture du surf et les marques de surf, telles que Stussy, Gotcha, T&C, Jimmy Z, Hang Ten et Quiksilver. Après que Sarnecki est allé travailler pour Body Glove, où il a fait de la conception graphique, a aidé à concevoir des combinaisons et a finalement réussi à devenir directeur artistique, son appréciation pour ce qu'il fallait pour créer une marque a grandi. Et autant qu'il a appris chez Body Glove, c'était une marque extrêmement établie, avec une identité bien définie. Il avait un désir ardent de créer une marque à partir de zéro et a vu quelque chose qui manquait sur le marché.

«C'était assez simple. Il n’y avait pas vraiment de marque nature dans l’industrie du surf », a-t-il déclaré. «Je regarde toutes les grandes marques dominantes, Billabong, Hurley, Volcom… Ce à quoi nous pensions était une marque qui était plus que du surf. De toute évidence, la créativité et l'art en font partie, mais toutes les marques doivent avoir un bon travail créatif et un design convaincant. Mais sur un plan plus grand, comme un côté marketing, j'ai pensé – et Josh a soutenu ce genre de style de vie – c'était comme: «  Hé, nous sommes à l'extérieur. '' Nous sommes dans le sud de la Californie et nous sommes si proches de la les montagnes et les déserts. Nous sommes à côté de Yosemite et Sequoia et Bishop et des montagnes de la Sierra Nevada, et à côté de Joshua Tree et de Death Valley, tous ces endroits incroyables. Nous avons été inspirés par cela; c'est une grande partie de notre style de vie. Mais c'est aussi une grande partie du style de vie de beaucoup de gens, aller à l'extérieur et faire des choses, et aucune des marques n'a vraiment exploité cela. "

Le nom venait d'un surnom que Sarnecki avait acquis de ses amis et collègues. «Ils m'appelleraient Hippy», dit-il. «J'étais juste sorti de l'université, les cheveux plus longs, les fesses de surf. J'étais designer travaillant pour Body Glove, et ils disaient que j'avais des tendances hippies… Et puis, j'étais graphiste, photographe et artiste, et j'avais une signature pour Hippy, et le «je» était sous la forme d'un arbre. C’est donc là que l’arbre a été ajouté au Hippy. »

Sweeney était à fond. «Mec,» dit-il. «Nous pouvons vendre ça.»

«J’étais comme:« Vous savez, nous sommes jeunes dans notre vie. Faisons quelque chose d’amusant et d’intéressant et de ne pas être trop lié aux emplois réguliers », a déclaré Sweeney. "J'étais comme f *** it, essayons de voir si nous pouvons le faire."

Sarnecki est allé voir Dennis Jarvis, le fondateur et propriétaire de Spyder Surf, et lui a demandé ce qu'il pensait de l'idée.

«Nous nous sommes rencontrés à quelques reprises alors qu'il posait des questions sur la façon de gérer une entreprise et des idées conceptuelles sur la façon dont nous avons aidé VOLCOM et Billabong à se développer à leurs débuts», a déclaré Jarvis. «Nous étions le troisième magasin à proposer VOLCOM et à peu près le deuxième pour Billabong alors que mon pilote d'équipe Chip Rowland l'a amené aux États-Unis. Andrew était passionné par sa nouvelle entreprise et après m'avoir montré certaines de ses idées et œuvres d'art, je lui ai dit qu'il devrait y aller. Et que j'y croyais suffisamment pour l'apporter dans nos magasins.

Sarnecki était déjà une denrée connue de la scène surf locale pour sa photographie. C'était un personnage distinctif sur la plage, un homme grand et artistique qui à l'époque avait la tête agrandie par un dreadlock. «Ces jours-ci, Josh est totalement hippie, avec les cheveux longs et la barbe. Il ressemble à un roadie pour les Grateful Dead », a déclaré Sarnecki. «Et maintenant, je suis un peu plus net. Mais oui, les tendances hippies.

Depuis quelques années, Sarnecki fait le tour des boutiques de surf avec ses brochures photos de surf, qu'il distribue gratuitement. Maintenant, il a fait le tour avec Sweeney, des calendriers de marée qui présentaient ses photographies et ses créations, la première ligne de tee-shirts HippyTree et quelques chapeaux de camionneur.

«La première génération avait beaucoup à voir avec ce type d'art de rue avec des graphismes locaux vraiment intéressants», a déclaré Sweeney. «Je veux dire, certains avaient à voir avec ces arbres en métal que nous suspendions aux fils téléphoniques – il y avait comme une photo d'un flic les tenant. Il y avait un graphique de tee-shirt avec des feuilles de différentes tailles qui étaient en quelque sorte en forme de planches de surf, appelé «Nature’s Quiver». Encore une fois, tout est revenu à ce surf rencontre une sorte de nature conceptuelle et artistique. L'un des premiers graphiques emblématiques était une illustration d'un champ de blé qui prend la forme d'une vague avec un grand moulin à vent en arrière-plan. Juste tous les graphismes de surf funky, cool et inspirés de la nature que nous pourrions créer. "

Les chemises ont été un succès. Tout leur inventaire s'est rapidement épuisé dans la première douzaine de magasins où ils avaient des produits. À ce stade, la société était basée dans un petit appartement sur 8th et Cypress à Hermosa Beach où vivaient les partenaires commerciaux naissants. Le garage était rempli d'inventaire. Ils ont surnommé leur quartier général HippyTree. L'entreprise était en marche.

Les habitants ont pris bonne note de la nouvelle arrivée sur les lieux. Jeff Vincent, alias le Dirty Hippie, un promeneur de chien professionnel, propriétaire de la station de radio en ligne DirtyHippieRadio.com, et une icône de style local d'un certain type, avait connu Sarnecki grâce à ses photographies mais est ensuite tombé sur lui un jour à l'extérieur de Dive N 'Surf. .

"Il pose sur moi ce tee-shirt de garce qui se démarquait parmi le troupeau", a déclaré Vincent. «Je veux dire, j'avais travaillé depuis le premier jour où j'ai été légalement autorisé à l'âge de 16 ans jusqu'à la fin de l'université dans un magasin de surf local, et tout comme j'aimais vendre des planches et accrocher les enfants avec la meilleure adhérence. les emplois de bande en ville, ce qui a vraiment maintenu l'industrie vivante était l'aspect des vêtements de détail, et laissez-moi vous dire – il y avait des conneries sérieusement tristes et laides passant pour «cool» pendant mon temps. Andrew pose ce chiffon doux sur moi, vraiment chic, vraiment fin, bien ajusté, super matière, et c'est un t-shirt bleu marine discret et non narcissique orné de rien d'autre qu'une poche poitrine blanche cousue avec des rayures bleues et un petit arbre peu imposant. Mon premier HippyTree… je le porte toujours; c'est-à-dire que 15 ans sur mon ventre de bière ne l'ont toujours pas dépassé, de trop. Je pense que c'est du vintage. »

Le musicien Joe Firstman, qui était le directeur musical de l'émission Carson Daly à l'époque et qui venait de s'échapper d'Hollywood pour El Porto, était également l'un des premiers clients.

«J'ai été rapidement présenté à eux et ils m'ont évalué immédiatement», a déclaré Firstman. «C'était amusant d'être l'une des personnes originales à faire vibrer HippyTree. Et puis bien sûr, c'était partout. Mais je me souviens de l'intégralité de leurs affaires entassées dans le petit garage de leur cabane de surf à Hermosa Beach. Des boîtes pleines de tee-shirts et de designs frais. C'était purement inspirant.

La marque est rapidement devenue un incontournable dans les magasins de surf de South Bay ainsi qu'à San Diego, dans le comté d'Orange et jusqu'à Malibu. Il était maintenant temps pour HippyTree de prendre la route.

Le fondateur d'HippyTree, Andrew Sarnecki, esquisse des idées pour les futurs graphiques de tee-shirts. Photo gracieuseté de HippyTree

"Nous avions une douzaine de modèles de tee-shirts, un calendrier des marées et quelques chapeaux et je me roulerais simplement dans un endroit avec comme une caisse de lait en plastique, car c'est tout ce dont j'avais besoin, et je crache juste mon jargon", se souvient Sweeney. «Vous commencez lentement mais sûrement à développer votre distribution. À partir de là, la saison suivante, nous remonterons toute la côte californienne – emballer mon camion et faire un voyage en voiture jusqu'à la frontière de l'Oregon. Vous savez, c'est surfer le matin ou faire quoi que ce soit et les magasins ouvrent à neuf ou dix heures et vous ne faites que commencer le jeu. C'était difficile parce que maintenant vous pouvez aller vers d'autres marques et trouver un localisateur de revendeurs; ce n'était que des Pages Jaunes ou simplement aller en voiture en ville à la recherche d'un magasin de surf. C'était super populaire au début.

Ils ont grandi méthodiquement, tant en termes de géographie que de gamme de produits. Chaque année, ils voyageaient un peu plus loin, tout en ajoutant de nouveaux produits – des pulls molletonnés et des bonnets, et, enfin, des boardshorts. «Si nous devions être une vraie marque de surf», a déclaré Sarnecki, «nous devions apprendre à fabriquer de superbes boardshorts.»

Ramification

En 2007, le siège d'HippyTree a changé d'appartement après que leur location Hermosa a rencontré le boulet de démolition. Ils ont déménagé dans un petit bungalow avec un garage sur la 6e place et Bayview à Manhattan Beach. À cette époque, ils ont également décidé de devenir national. Ils l'ont fait de la seule façon qu'ils savaient faire – ils ont emballé quelques cartons, réservé un vol pour la Floride, loué une camionnette et sont partis à la recherche de magasins de surf.

"C'était comme, putain, faisons ça sur la côte Est", a déclaré Sweeney. "Nous avons pris deux ou trois semaines, nous avons pris l'avion pour Fort Lauderdale et nous sommes allés à New York. Nous sommes allés dans les endroits les plus étranges, comme une sorte d'accord non résolu. Nous avons également essayé de nous amuser avec cela, comme dans ces églises là-bas qui ont le signe où la messe est en ce moment, ce jour-là. Nous retirerions les lettres et les réorganiserions pour dire, par exemple, «La nature arrive», puis partirons. Nous essayions de contourner les règles de ce que vous pouvez faire, sans vraiment blesser les gens ou endommager quoi que ce soit, le long de la côte Est et dans les remous des Carolines et de la Géorgie … Une fois que vous êtes sorti de New York et au-dessus, c'est sorte de no man's land où il y a une heure de route en plus entre les magasins, et vous vous dites: «Mec, il est vraiment temps pour nous d'avoir fini de vivre dans une camionnette de location.»

Sur la route, ils ont également rencontré un peu de résistance en raison du nom de la marque. "Il y a un certain groupe démographique de la population qui ressemble essentiellement à des" f *** hippies ", a déclaré Sweeney. «Ils ne veulent rien avoir à faire avec ça, tu sais? Je veux dire, vous allez en Géorgie et en Floride et ils sont NASCAR. Ils sont comme "Hippy quoi?" "

C'est en fait de retour en Californie, cependant, qu'ils ont eu un moment «aha» qui allait s'avérer capital pour la marque. Ils se demandaient encore comment entrer dans les États sans littoral et vraiment devenir national lorsqu'ils sont allés à San Luis Obispo pour un voyage de vente. Sweeney et Sarnecki s'étaient tous deux lancés dans le bloc, une forme d'escalade sans corde, et un film d'escalade était en première au centre-ville. Ils sont allés chercher des billets et ont découvert qu'il était totalement épuisé. "C'est dingue", se souvient Sweeney avoir pensé, alors qu'ils scalpaient des billets et entraient dans le théâtre.

«Nous entrons et il y a juste un groupe de jeunes enfants qui me ressemblent, marchent comme moi, parlent comme moi, et ils portent tous les grandes marques de surf, de VOLCOM à Quiksilver en passant par Billabong», a-t-il déclaré. «Et nous sommes tout simplement époustouflés qu’il n’y ait pas de marque de vêtements jeune et branchée pour le plein air. C'est donc à ce moment-là que l'ampoule s'est éteinte, du genre: "Mec, il y a une énorme opportunité ici pour nous si nous pouvons réussir à faire un pont vers l'extérieur." Cela nous donnerait deux canaux de vente vraiment uniques. Parce que les sports d'action sont comme son propre canal de vente, et puis le plein air est complètement différent avec différentes marques et différents clients. Et c'était un peu comme le moment aha où nous avons réalisé que si vous vouliez vendre à des États sans littoral, faire quelque chose de complètement différent et vendre au monde extérieur. "

Ils sont allés à quelques salons de plein air et ont fait ce qu'ils pensaient être des percées relativement modestes. Mais tout à coup, des appels ont commencé à arriver de partout au pays.

«Chaque petite ville d'Amérique, à l'intérieur, a un petit magasin de plein air», a déclaré Sweeney. «Près de chaque lac ou rivière, il y a un petit magasin d'équipement, et ils sont largement plus nombreux que les magasins de surf. Parce que la réalité est que les magasins de surf existent de San Diego à San Francisco, puis de la Floride à New York, juste ces petites portions de littoral. Mais partout où vous voulez faire du kayak, de la course à pied, de la randonnée ou autre, il y a un magasin de plein air. Nous avons été époustouflés par le grand nombre de personnes qui ont commencé à nous contacter et à nous aider à développer cette activité. Je veux dire, nous le faisions encore sortir de notre maison à Manhattan Beach à ce moment-là.

L'entreprise n'a cessé de croître, tout comme la gamme de produits, qui comprenait bientôt des vestes, des pantalons et des flanelles, et beaucoup plus de variété de tout. Une partie de ce qui différenciait HippyTree n’était pas seulement le rapprochement entre différents marchés et les conceptions de la nature, mais aussi l’attention aux détails. Certains des plaids, par exemple, ont été inspirés par des plaids vintage d'anciens catalogues Sears & Roebuck; HippyTree ne réinventait pas cette roue, mais ils la rendaient un peu meilleure et beaucoup plus cool.

«Nous avons toujours mis notre touche là-dessus», a déclaré Sarnecki. «Si vous regardez un plaid, c'était comme:« D'accord, que pouvons-nous faire d'autre pour le rendre cool? Comme tous nos plaids ont généralement un empiècement intérieur, et c'est là que nous mettrions une impression topographique, ou une impression photo, ou une sorte de collage sympa. Ensuite, nous examinerons vos boutons ou vos boutons-pression – personnalisons les boutons-pression ou gravons les boutons. "

Et toujours, quelque part sur le vêtement, il y avait le petit arbre tordu – parfois comme un petit arbre en métal au bout d'une fermeture à glissière, ou une petite étiquette sur une poche. Ce petit arbre poussait à pas de géant, à tel point qu'en 2010, le siège d'HippyTree a finalement quitté son garage pour s'installer dans un entrepôt à Torrance. Ils ont également amené un autre partenaire à bord, la sœur d’Andrew, Carolyn Sarnecki. Elle avait une formation en finance – un MBA de Columbia et une décennie à Wall Street – et est ainsi devenue COO et CFO de HippyTree. Dans une interview accordée au magazine des anciens de Notre Dame en 2012, Carolyn a noté que sa famille avait reconnu les talents uniques d'Andrew dès le début, mais avait été un peu surprise de son entrée dans les affaires.

«Nous avons toujours su qu'Andrew avait un talent spécial et qu'il ferait quelque chose de créatif avec», dit-elle. "Mais, vraiment, Andrew était un homme d'affaires accidentel."

Ainsi assemblé, l'équipage d'HippyTree a mis les voiles vers le Saint Graal du commerce de plein air, REI.

Montagnes et océans

Il n'y a rien de tel que REI dans le commerce de détail de l'industrie du surf, une sorte de méga-chaîne de magasins avec 165 magasins vénérée par les amateurs de plein air. REI est passé de ses racines coopératives d'origine à Seattle à une notoriété nationale sans perdre le respect des ardents routards et grimpeurs, des gens notoirement méticuleux qui ne font généralement pas beaucoup de trafic dans les magasins corporatifs. Les gars de HippyTree étaient parmi ses admirateurs, et ils savaient que s'ils pouvaient entrer dans REI, la société entrerait dans un autre royaume plus exalté.

Mais REI est en effet une grande structure d'entreprise, il a donc fallu quelques années d'essais avant qu'HippyTree ait l'opportunité de faire un pitch. Sweeney, qui n'est rien sinon persévérant, a gardé REI dans sa ligne de mire jusqu'à ce que les discussions commencent enfin.

«REI. Cela a toujours été un rêve pour nous d'entrer dans ce compte, et c'est toujours le cas », a-t-il déclaré. «Parce que c'est la première entreprise de vente au détail en plein air aux États-Unis et que si vous pouvez y acheter votre produit, cela en dit long sur vous, qu'ils font suffisamment confiance à votre marque pour l'offrir à leurs clients et qu'ils pensent que c'est assez cool et assez unique. qu'il y a une place pour cela.

Le duo s'est envolé pour Seattle. Sarnecki se souvient s'être senti un peu mal à l'aise lorsqu'ils sont entrés dans la salle de réunion.

"Comme, ne gâchez pas ça, c'est vraiment un gros problème", a-t-il déclaré. "Faisons une bonne présentation, mon pote."

Sweeney le sentit aussi.

«C’est toujours un peu angoissant lorsque vous vous lancez dans un grand compte comme celui-là», a-t-il déclaré. "Ce sont les conditions dans lesquelles je m'épanouis et une fois que vous avez dépassé les papillons initiaux, prenez quelques respirations et réalisez que c'est juste une autre personne assise en face de vous, cela commence à couler."

Ça s'est bien passé. Le match entre HippyTree et REI était naturel, et la présentation a fait bouger les choses. En 2015, HippyTree était présent dans quelques dizaines de magasins REI. Cela a commencé avec des petits pas, avec des produits HippyTree dans quelques magasins à titre de test, puis a continué à grandir, petit à petit. S'il restait le moindre doute, maintenant ils savaient que HippyTree pouvait aller n'importe où.

«C'est à ce moment-là que nous nous sommes sentis comme, wow, nous avons vraiment quelque chose ici si le meilleur des détaillants de race dans l'industrie de plein air propose notre produit», a déclaré Sweeney. «C'était un vrai grand pas en avant pour notre marque. Vous êtes dans la cour des grands maintenant.

En même temps qu'ils devenaient vraiment nationaux, HippyTree cherchait également à pénétrer localement dans les royaumes les plus raréfiés.

«Nous sommes là-bas presque tous les jours pour faire du surf ou du body surf. Nous sommes toujours dans l'océan », a déclaré Sarnecki. "C'est juste là. Et une partie de cela est qui est également à l'océan et sur la plage tous les jours sont les sauveteurs du comté de LA, et nous sommes amis avec beaucoup de sauveteurs. Et naturellement, nous avons remarqué que les sauveteurs portent des boardshorts tous les jours, et nous nous disons: «Hé, HippyTree fabrique des boardshorts. Ne serait-ce pas cool si nous pouvions faire des boardshorts pour les sauveteurs du comté de LA? »

Ils savaient que les sauveteurs du comté de LA étaient l'organisation la plus ancienne du genre aux États-Unis et les sauveteurs les plus respectés au monde. Ils savaient également qu'ils disposaient d'un équipement de premier ordre et de nombreux protocoles et étaient gérés par le service d'incendie du comté de LA.

«C’est une machine bien huilée», a déclaré Sarnecki. «Ils sont appréciés par tout le monde. Mais nous avons également eu de la chance car ils ont leur siège social ici, dans la baie du Sud. »

Cela n’est pas arrivé rapidement. Izod a enfermé le contrat de sauveteur pendant des années et lorsqu'il a été renouvelé, HippyTree a même eu du mal à convaincre le comté de LA de regarder leurs boardshorts. Mais ils n’ont pas abandonné. Au lieu de cela, ils ont décidé de commencer à parler aux sauveteurs dont ils savaient ce dont ils avaient besoin dans une paire de malles et ont commencé à fabriquer des prototypes spécialisés basés sur ces commentaires. Les sauveteurs ont tendance à être dans et hors de l'eau toute la journée, par exemple, ils ont donc besoin de caleçons en tissu hydrofuge pour qu'ils sèchent rapidement. Les sauveteurs portent toujours des gants en latex; HippyTree a créé une poche spéciale et ultra-sécurisée juste pour les gants. Et peut-être plus important encore, ces boardshorts devaient à la fois être ultra confortables et très résistants.

"Les surfeurs portent des boardshorts et ils surfent dedans et ils sont en eux quelques heures", a déclaré Sarnecki. «Mais un sauveteur met ces boardshorts vers 7 heures du matin et ils ne les enlèvent pas pour aimer le coucher du soleil.»

HippyTree a pris tout ce qu'ils avaient appris au fil des ans sur les boardshorts et le design en général – Sarnecki, après tout, avait autrefois conçu des combinaisons pour Body Glove – et a essayé de fabriquer les shorts les plus performants et les plus durables possible.

«Nous avons construit des prototypes, et nous avons commencé à les distribuer aux sauveteurs, une sorte de style populaire, comme nous l'avons fait avec les magasins de surf», a déclaré Sarnecki. «'Donnons-les à deux douzaines des principaux maîtres nageurs et obtenons leurs commentaires et voyons ce qu'ils disent.' 'Et ils ont commencé à nous revenir avec des idées comme:' Hé, nous avons notre radio bidirectionnelle et nous la fixons toujours sur la hanche, juste la ceinture, et cela affaisse un peu le boardshort. "Et nous avons donc construit cette petite poche passepoilée à l'arrière qui convient au clip de la radio."

Ils ont également inclus une touche personnelle. Une petite étiquette intérieure porte le slogan de LA County Lifeguard: «Watch the water».

«C'était une petite chose unique et cool que nous avons ajoutée pour la rendre spéciale, pour se sentir comme si c'était fait pour eux», a déclaré Sarnecki.

Ouais, ça a marché. En 2018, HippyTree a été engagé pour fabriquer les boardshorts pour les sauveteurs du comté de LA. Pono Barnes, spécialiste des sauveteurs océaniques et porte-parole des sauveteurs du comté de LA, a déclaré que ses collègues et lui-même avaient vraiment pris note de l'attention portée aux détails par HippyTree dans ces prototypes. Il a dit qu'ils étaient confrontés à certaines des plus grandes marques de l'industrie et qu'ils fabriquaient simplement des shorts mieux adaptés aux besoins réels des gardiens.

"Ils ont vraiment cloué le boardshort", a déclaré Barnes. «Ils sont allés au-delà de l'appel pour nous en créant des shorts très spécifiques et adaptés aux besoins de nos sauveteurs, et ils le faisaient bien avant qu'il y ait une commande, ou même un aperçu ou un espoir d'une commande. Et concevoir cela était une chose, mais ensuite simplement naviguer dans le processus et tout ce qu'il fallait pour faire avancer ces choses. Ils nous ont juste collé. C'était énorme. Tout ce processus peut être très frustrant pour un fournisseur en général, mais pour un petit fournisseur comme HippyTree, être confronté à de grandes entreprises comme Quiksilver et aux grandes marques auxquelles vous pensez quand vous pensez à certains vêtements – ils ont vraiment accroché là pour nous. et stoppé le processus bureaucratique. Et puis finalement, nous avons eu les shorts et ils sont géniaux. "

Annonce de boardshorts HippyTree. Le coffre de patrouille a été conçu pour les sauveteurs aquatiques et océaniques et est le boardshort officiel des sauveteurs du comté de LA. Photo gracieuseté de HippyTree

Barnes a noté que d'autres agences de sauvetage dans le monde ont tendance à avoir leur propre marque, comme les Maui Rippers à Hawaï, Birdwell Britches sur la côte Est ou Quiksilver dans le comté d'Orange.

«Mais le comté de LA n’avait vraiment pas cela», a déclaré Barnes. "Et c'est vraiment cool d'avoir ça avec une entreprise maintenant."

Il y a plus de 500 sauveteurs du comté de LA. Les boardshorts étaient si appréciés qu'une nouvelle commande a été passée – cette fois, pour les 5 000 enfants du programme Junior Lifeguard.

«C’est une chose plutôt cool à voir», a déclaré Barnes. «En plein hiver, vous voyez que des t-shirts et des shorts Junior Lifeguard sont portés ici à la plage. Ces enfants travaillent si dur pour respecter cette heure de nage et être acceptés dans le programme. Et ce logo sur ces chemises et ces shorts est quelque chose de vraiment, vraiment cool à avoir. »

Sweeney a déclaré que les sauveteurs qui bercent HippyTree sont à peu près le sommet de la montagne pour lui.

«C'est énorme», a-t-il dit. «C’est une telle réussite que d’être le boardshort officiel des sauveteurs… On se sent tellement bien. C’est un moment fort de ma vie, à coup sûr, de dire: «Je suis arrivé jusque-là.» »

La voie à suivre

HippyTree a fait à peu près tout à sa manière, très unique.

Le surfeur Jason Napolitano les connaissait avant même qu'ils ne le connaissent et a été surpris un jour lorsque l'équipage HippyTree l'a approché pour s'enquérir du sponsoring. Napolitano était un surfeur très respecté, mais pas l'un des grands noms, les pros qui obtiennent généralement des sponsors. But he was living the life —  often living out of his van when he wasn’t in Fiji, where he’s spent a good chunk of the last 15 years.

HippyTree “Nomad” surfer Jason Napolitano befriends a tarantula. Photo by Ricky Lesser

HippyTree calls the athletes they sponsor “Nomads.” They tend to be somewhat lesser-known but almost devotional in their dedication to wandering the wild and watery parts of the world.

“They called me up, and I met Andrew and Josh over at the house that they were living at on Sixth Street and that’s where they kind of broke down what HippyTree was all about,” Napolitano recalled. “And then they gave me some stickers, and we walked down to the garage, and they gave me a pair of trunks, a few shirts and, and said, ‘Go get out there.’”

A lot of companies call those who wear their line “tribe.” But HippyTree means it. Later on, as their friendship grew, Napolitano frequently lived in his van outside of Sweeney’s house, where he had access to a shower, a refrigerator full of beer, and whatever else he needed. He remembers once meeting up for a beer at Simmzy’s one night after Sweeney had just arrived back from a grueling trade show. A guy recognized Sweeney as a HippyTree founder and told him how much he loved the brand.

“And Josh right there just stood up and took off the jacket that he was wearing, gave it to him and said, ‘Hey, thanks for supporting us. Here’s a jacket.’ They’re such good people that they will give you the shirt off their back, literally — I’ve seen it happen multiple times.”

But Napolitano has noticed something else, as well. Though Sweeney and Sarnecki also keep that fun-loving, easygoing vibe and are always ready to head to the beach for a surf or game of bocce ball, growing HippyTree has been anything but easy. A sixty hour workweek is a relatively light one for either partner. For all their success, they are still a small company with ten employees competing with global behemoths; their competitive edge from the beginning has not only been their ingenuity and authenticity but also their sheer endurance and capacity to outwork anyone.

“Those guys, they just do the work,” Napolitano said. “They play hard, but man, do they work hard. Some of the longest hours that I know. They put their all into the brand.”

Sarnecki and Sweeney have come to recognize this isn’t sustainable. HippyTree itself is, of course, but as they enter their 40s, they’ve built a truly beloved brand, and done so against all odds —  with no big outside investors, with little marketing punch, and without even a factory to call their own. And so for the first time ever, HippyTree is looking for investors. They’ve been asked over and over to create a women’s line, a kid’s line, each which would require its own specialized team. They have a nice website but don’t exactly have expertise in eCommerce, and they still pay a middleman for manufacturing —  a cost that puts them at a competitive disadvantage as they battle giants. They figure it’s an unusual opportunity for the right investor —  a fully developed brand with a big loyal following and a foothold in multiple markets that could grow much bigger given a boost.

“It’s come to a point where we really need to take advantage of what we’ve built, or else it’s just gonna be groundhog day every day,” Sweeney said. “It’s just been exhausting. We’re in our early 40s and don’t have a lot to show for it financially. We’re just like, ‘Man, it’d be great to put a full team together, a really great plan, and just execute, and be able to  advertise and compete…When you just step into the world of REI, it’s like we are handicapped in what we can do, like we are trying to fight with one arm tied behind our back.”

Sarnecki said every five years they do an evaluation, and at year 15, HippyTree decided: it was time to go for it.

“We never brought in outside capital,” he said. “We’ve always just bootstrapped it, and done it on our own money. But it really hasn’t been enough to really escalate the brand, to really grow brand awareness and brand presence. So we’ve made a decision…If we’re going to take this to the next, logical step; we’ve got to bring in capital. Let’s do it.”

The Dirty Hippie, aka Jeff Vincent, isn’t a business analyst and probably won’t be an investor. But Vincent, who happens to be a HippyTree sponsored dog walker, is also a pretty savvy observer. And as he’s watched the HippyTree tale unfold, he’s pretty sure it’s going to have a happy ending.

“These are a couple of the hardest working dudes who were never going to trade in the hours of blood, sweat, tears, and toil, or success, for a beatdown or inflated bad attitude bereft of the core joy beaming from within, and which roots us to the stone and soil terra firma of family, friends, and well-cultivated relationships,” Vincent said. “They’re the authentic article, and the brand is the difference between a catchy cheesy cookie-cutter pop tune cranked out for a million quick bucks and that of a genuine artist who can also utterly slay. Their sound, flavor, and feel reverberates with respect, reverence, and celebration for these foundational elements that make up the heartbeat of our home and lives here on Earth.”

See HippyTree.com for more information.



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