Bonjour Alexa, c'est Jeff Bezos. Comment devrais-je passer mon temps maintenant ?, Retail News, ET Retail


Si l'histoire est un guide, le prochain acte de Jeff Bezos, l'homme qui a transformé une idée folle à la fois de vendre des livres sur Internet en un monstre de 1,67 billion de dollars, pourrait être plus important que le précédent.

M. Bezos a annoncé la semaine dernière qu'il quitterait ses fonctions de directeur général d'Amazon, bien qu'il continuera à exercer un contrôle considérable sur la direction de la société en tant que président exécutif et principal actionnaire. Sa décision lui permettra de consacrer plus de temps à d’autres intérêts et de trouver des moyens de dépenser une fortune personnelle qui, grâce à la flambée du cours des actions d'Amazon, est maintenant d'environ 195 milliards de dollars.

Ce nombre stupéfiant évoque un autre titan dont le nom est devenu synonyme d'immense richesse: John D. Rockefeller. Les critiques anti-monopolistes de M. Bezos le comparent fréquemment au magnat de l’âge d'or, mais il existe également d’autres parallèles.

Comme M. Bezos l'a fait pour le commerce sur Internet, M. Rockefeller a introduit des principes de gestion innovants et soucieux des coûts dans un marché émergent – le pétrole – et a bâti un empire. Longtemps considéré comme la personne la plus riche qui ait jamais vécu, M. Rockefeller a revendiqué une fortune qui, à un moment donné, équivalait à près de 2% de la production économique des États-Unis.

M. Bezos démissionne alors qu'Amazon fait face à une enquête antitrust en Europe, à la menace d'une requête similaire aux États-Unis et à des accusations de pratiques de travail déloyales. M. Rockefeller s'est également retiré de la gestion active de sa société, Standard Oil, à un moment de surveillance intense. Sa retraite ne lui a pas épargné l’éviscération: en 1902, Ida Tarbell, journaliste d’investigation, a publié «L’histoire de la Standard Oil Company», qui a cimenté l’image impitoyablement rapace de M. Rockefeller.

Bien qu’il ait fait des dons à des œuvres caritatives tout au long de sa vie, l’ampleur de sa philanthropie s’est élargie peu de temps après la publication de l’exposé de Mme Tarbell, en commençant par une tentative d’éradiquer l’ankylostome, un parasite qui sévit alors dans le sud rural. Il a affrété la Fondation Rockefeller en 1913 et a cédé la majeure partie de sa fortune au moment de sa mort en 1937, à 97 ans.

Comme M. Bezos, M. Rockefeller avait la réputation d'être un homme d'affaires obsédé par les détails, apparemment prêt à tout pour étendre son empire. Cependant, ses dons après la retraite étaient si importants et si efficaces que sa bienveillance éclipsa ses exploits commerciaux au moment de sa mort. Au lieu de citer Mme Tarbell, la rédactrice nécrologique du Times a interviewé un gardien de l’église de M. Rockefeller, qui l’a traité de «bonne âme douce et de vrai chrétien».

Sa philanthropie est devenue une justification pour amasser sa grande fortune en premier lieu. En 1889, Andrew Carnegie a soutenu dans «l'Évangile de la richesse» qu'il était juste et bon de permettre à la richesse de se concentrer, afin que ces grands capitalistes puissent à leur tour verser sagement leur fortune à «ceux qui désirent s'améliorer». (Il a continué à donner des centaines de millions de dollars.) M. Rockefeller était également sans excuse. «Dieu m'a donné mon argent», a-t-il déclaré un jour.

Le deuxième acte de M. Rockefeller n’a pas effacé les excès du premier. Mais il a sans doute eu un impact plus important sur l’humanité – et sur l’acceptation par la société, voire l’encouragement, d’une immense richesse.

Bien sûr, lorsque la fortune d'une seule personne alimente les grandes entreprises, qu'elles soient philanthropiques ou non, ces entreprises reflètent les priorités et la vision de la personne qui les finance. M. Rockefeller a donné la priorité à la santé publique; M. Carnegie croyait en l'importance de l'éducation et des arts. Leurs fondations ont donné en conséquence.

Les seconds actes peuvent transformer l’image publique d’un magnat, ce que l’on voit avec éclat chez le concurrent philanthropique le plus proche de M. Rockefeller et de M. Carnegie: Bill Gates.

Cofondateur de Microsoft, M. Gates a également surpris presque tout le monde en transférant le poste de PDG à Steve Ballmer au début de 2000, devenant ainsi le président et l'architecte logiciel en chef de la société. «Je reviens à ce que j'aime le plus», a déclaré M. Gates, bien que les sceptiques aient suggéré qu'une bataille antitrust meurtrière que Microsoft venait de subir était certainement un facteur.

Dix jours plus tard, M. Gates et Melinda Gates, sa femme, ont donné 5 milliards de dollars supplémentaires à leur fondation caritative éponyme, ce qui en fait la plus riche du monde. Il a depuis établi un modèle de don à vie aussi influent que l’évangile de Carnegie. Au cours des deux dernières décennies, la Fondation Bill et Melinda Gates a donné plus de 55 milliards de dollars pour soutenir le développement de vaccins, prévenir le paludisme, améliorer l'éducation du public et aider de nombreuses autres causes. La merveille des garçons hypercompétitifs et acerbes de l'époque des guerres des PC et des navigateurs est passée dans l'histoire, englobée par une réputation de philanthrope mondial.

M. Gates fournit un modèle du 21e siècle pour le redémarrage de l'image d'un milliardaire, et un exemple utile de la façon dont un entrepreneur technologique implacable peut se recentrer avec bonheur sur d'autres activités. M. Bezos et son équipe ont sûrement prêté attention à la trajectoire de leur voisin de la région de Seattle. M. Bezos a récemment lancé d'importantes entreprises caritatives: le Bezos Earth Fund de 10 milliards de dollars pour lutter contre le changement climatique et le Bezos Day One Fund de 2 milliards de dollars, qui se concentre sur le sans-abrisme et l'éducation préscolaire.

Dans sa lettre d'adieu aux employés d'Amazon, il a écrit qu'il se tournait vers «mes autres passions» – pas seulement la philanthropie. Blue Origin, sa société spatiale privée, peut s'avérer un navire puissant pour son ambition. L'espace a été une préoccupation de toute une vie pour M. Bezos, qui dans son discours d'adieu au lycée a déclaré ses espoirs pour une éventuelle colonisation de l'espace et a continué à esquisser de grandes visions galactiques depuis.

Après avoir quitté leur emploi quotidien, M. Rockefeller, M. Carnegie et M. Gates ont tous utilisé leur temps et leur influence pour créer un modèle de philanthropie de deuxième acte. Jeff Bezos pourrait briser le moule. Nous pouvons avoir une idée de la façon dont il le fera en regardant la devise de Blue Origin, "Gradatim ferociter": "Pas à pas, férocement".



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