Schumpeter – Quel magnat japonais laissera le plus grand héritage? | Entreprise


jeN LES ANNÉES 1990, lorsqu'un jeune Son Masayoshi, un entrepreneur japonais, poursuivait des acquisitions dans son pays d'origine, il a demandé conseil à un banquier de huit ans son cadet, Mikitani Hiroshi. Ils partageaient de nombreux points communs: tous deux avaient étudié en Amérique (M. Son à l'Université de Californie, Berkeley, M. Mikitani à la Harvard Business School); ils avaient un intérêt commun pour Internet; et ils étaient tous les deux fous de baseball.

Au cours des décennies qui ont suivi, les deux hommes ont dépassé une hiérarchie d'entreprise étouffante pour devenir deux des principaux milliardaires technologiques du Japon. M. Mikitani, qui a déclaré dans une interview qu'il ne connaissait même pas le mot «entrepreneur» lorsqu'il s'est inscrit à Harvard, a été le pionnier du commerce électronique au Japon via Rakuten, qui est maintenant un conglomérat technologique tentaculaire d'une valeur de 14 milliards de dollars. La SoftBank de M. Son, après des investissements spectaculaires dans les premières actions Internet, s'est imposée dans l'industrie japonaise des télécommunications. Ils ont tous deux investi massivement dans la Silicon Valley. Ils possèdent également chacun leur propre équipe de baseball nommée d'après des oiseaux de proie; les SoftBank Hawks et les Rakuten Golden Eagles.

Désormais, c'est la rivalité, et non un passé partagé, qui définit le mieux leur relation. Au Japon, SoftBank et Rakuten se frayent un chemin mutuellement. Leurs investissements respectifs à l'étranger dans Uber et Lyft, deux entreprises de covoiturage, les mettent en désaccord. Même les Hawks et les Eagles sont des ennemis acharnés. Jusqu'à récemment, Masa, comme on l'appelle M. Son, semblait avoir l'avantage. Il a de plus gros sacs d'argent que M. Mikitani et un profil plus élevé grâce à l'audace de son fonds Vision de 100 milliards de dollars, qui a soutenu les startups technologiques à l'échelle mondiale. Pourtant, Mickey, comme on l'appelle M. Mikitani, a fait un pari plus discret sur les communications mobiles qui est presque aussi audacieux – mais d'une manière différente. Si cela porte ses fruits, cela pourrait déclencher une révolution non seulement au Japon, mais aussi dans le monde entier.

En discutant par Zoom depuis son domicile à Tokyo, un sweat à capuche M. Mikitani tient à souligner à la fois l'audace du pari et la difficulté à le mener à bien. Depuis 2018, il a engagé 8 milliards de dollars pour construire une quatrième et cinquième génération (5g) réseau mobile à partir de zéro au Japon, un pays où domine un triumvirat de poids lourds de l'industrie, dont SoftBank. Au lieu de reproduire les énormes investissements qu'ils ont réalisés dans le matériel, il a utilisé des stations de base à faible coût, une architecture cloud et des logiciels pour créer ce que Rakuten appelle le premier réseau virtualisé entièrement commercial au monde, adaptable à une nouvelle technologie modulaire appelée OpenRAN. En substance, ce que M. Mikitani a cherché à montrer, c'est qu'une entreprise Internet comme la sienne, avec une culture de génie logiciel geek, peut fournir une alternative de haute qualité et à faible coût aux géants des télécommunications obsédés par le matériel, en utilisant OpenRAN au cœur de ses 5g architecture. C’est un travail en cours, mais il a été doté de vents géopolitiques favorables. Inquiétudes quant à l'influence du gouvernement chinois sur Huawei, le plus grand 5 du mondeg équipementier, ont poussé les compagnies de téléphone, ainsi que les gouvernements, à se lancer dans une recherche effrénée d'alternatives. OuvertRAN attire beaucoup d’attention. Tous les yeux sont rivés sur Rakuten pour voir si son réseau fonctionne.

M. Mikitani et ses lieutenants sont optimistes. Bien qu'il ait toujours affronté des opposants – «Bonne chance, Mickey, tu vas échouer», dit-il. PDG ses amis lui ont tous dit: la société a avancé à 2021 l'année où elle s'attend à avoir une couverture sur presque tout le Japon. C'était en 2026. Les faibles coûts ont attiré plus d'un million de clients, même si la couverture reste inégale. À l’échelle mondiale, Tareq Amin, le gourou de la technologie mobile de Rakuten, est devenu l’un des plus importantsRAN évangélistes. En septembre, il a conclu un accord avec Telefónica, un grand groupe de télécommunications basé à Madrid, pour développer davantage la technologie. M. Mikitani dit l'une des bénédictions de l'OpenRAN Le modèle est que, plutôt que de remplacer le kit désuet par chaque nouvelle génération de technologie mobile, il peut être mis à jour avec un logiciel. Il le compare à la capacité de Tesla à utiliser des logiciels pour mettre à niveau ses voitures électriques.

Pour autant, M. Son plane de façon menaçante en arrière-plan. Bien avant que M. Mikitani ne commence à empiéter sur son territoire de télécommunications, il a utilisé la grande participation de SoftBank dans Yahoo Japan pour défier Rakuten dans le commerce électronique. L'année dernière, SoftBank a fait monter les enchères en orchestrant une fusion entre Yahoo Japan (maintenant connu sous le nom de Z Holdings) et Line, une application de messagerie, pour créer la plus grande société de services en ligne du Japon. Kirk Boodry de Redex Research, une société asiatique de recherche sur les actions, affirme que les marges d’exploitation du commerce électronique de Rakuten ont récemment chuté de moitié alors qu’elle dépense de l’argent pour se défendre à la fois contre Yahoo et Amazon dans le commerce électronique. Cela pourrait éventuellement contraindre les ambitions télécoms de Rakuten. Comme il le dit: «Ils n’ont pas assez d’argent pour être aussi perturbateurs qu’ils le souhaiteraient.»

M. Mikitani est aimable pour son ancien client. Il attribue à M. Son un grand œil pour les investissements et ne mentionne pas avec tact la débâcle du Vision Fund avec WeWork, une société de location de bureaux qui a failli s'effondrer l'année dernière. Il insiste sur le fait que SoftBank et Yahoo «sont mes rivaux, pas mes ennemis». Il poursuit en exprimant l’ironie selon laquelle alors qu’il était autrefois le banquier d’investissement de M. Son, maintenant, des deux, il est davantage l’opérateur.

Accueil RAN?

Cela pose la question de l’héritage des deux hommes. M. Son a peut-être brisé le moule en investissant dans des startups élégantes d'une manière qui l'a mis sur la couverture des magazines mondiaux (y compris celui-ci). Bien qu’il prétende être l’un des grands entrepreneurs japonais, il n’a jamais été le pionnier d’une nouvelle technologie. M. Mikitani n'a jamais atteint une telle stature mondiale. Il est sans doute plus célèbre en dehors du Japon pour avoir fait de l'anglais le lingua franca en sa compagnie que pour Rakuten lui-même. Pourtant, si son 5g rêve devenu réalité, M. Mikitani aura aidé à concevoir une solution non seulement à un problème technologique mondial, mais aussi à un problème géopolitique pressant. En ce qui concerne le monde de la technologie, ce serait une réalisation plus profonde. Et si Masa en veut, il peut toujours sortir ses serres sur le terrain de baseball.

Cet article est paru dans la section Business de l'édition imprimée sous le titre "Mickey v Masa"

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