Parcours de démarrage: le programme Top Gun du Maine a une liste croissante d'anciens diplômés


En 2016, Amanda O'Brien était une nouvelle entrepreneuse qui avait lancé une entreprise de vinification à partir de la rhubarbe du Maine.

Appelant la société dix-huit vingt vins, elle a décidé de s'inscrire à Top Gun, un programme de formation à l'entrepreneuriat du Maine Center for Entrepreneurs de Portland. L'objectif était d'apprendre les bases de l'entreprise et de développer les opérations.

«Nous recherchions un endroit où nous pourrions faire de la production. Nous étions en train d'établir notre marque et de déterminer nos canaux de vente », dit-elle. «C’est un moment unique pour suivre le programme, car cela vous fait réaliser combien de choses vous ne savez pas.»

Grâce à Top Gun, O’Brien a suivi des cours sur des sujets tels que le financement hors emprunt, la découverte de clients et le marketing, et s'est immergée dans un réseau de pairs et de mentors.

«Je n'avais personne dans mon cercle social qui créait une entreprise», dit-elle. «J'étais inquiet et effrayé, mais vous ne voulez pas le montrer. C'était donc bien de trouver un groupe de pairs pour parler de la difficulté, de ce qui ne fonctionnait pas bien, de la banque qu'ils utilisaient. "

Vin et tarte

L'expérience l'a aidée à établir des liens clés. Depuis lors, O'Brien a établi son espace de production et sa salle de dégustation à Portland, vend par l'intermédiaire d'autres détaillants, compte quatre employés à temps partiel et s'est associée à d'autres étudiants de Top Gun qui gèrent des chambres d'hôtes et proposent ses vins. Juste avant la pandémie, elle se préparait pour sa meilleure année avec de nombreux grands événements prévus, tels que des dîners de la ferme à la table et des dégustations de vins.

La pandémie a provoqué un pivot de la livraison et du ramassage. Elle s'est associée à d'autres entrepreneurs, comme une fromagerie et une boulangerie, pour créer des emballages comme «vin et tarte», pour commercialiser des expériences plutôt que des produits uniques.

«Nous avons eu une femme qui a acheté cinq des vins et tartes, et elle et ses amis ont eu un happy hour Zoom et les ont mangés ensemble», dit O'Brien.

L'évolution de la société et sa capacité à pivoter rappellent une leçon essentielle apprise grâce à Top Gun.

«Il s’agit de ne pas avoir peur de demander à d’autres membres de la communauté des entrepreneurs de l’aide et des conseils», dit-elle.

Continuum de soins

Dix-huit vingt vins est l'une des plus de 240 startups qui sont passées par Top Gun depuis sa création en 2009. Les entreprises entrent dans le programme à différents stades de croissance. Beaucoup génèrent déjà des revenus, la plupart sont dans le développement de produits et de modèles commerciaux, une poignée en sont encore au stade de la recherche.

Top Gun met en relation les entrepreneurs avec des mentors et propose des sessions d'apprentissage pour les aider à prendre des décisions à des moments charnières du développement de leurs startups, et pour créer et cibler des pitchs spécifiques auprès de clients potentiels, employés, partenaires et investisseurs.

Les entrepreneurs attribuent au programme la création d’un écosystème qui fait exactement ce que O'Brien suggère: encourager les participants à demander de l’aide et des conseils et ainsi les aider à accélérer leur croissance.

Comme O'Brien, beaucoup ne savent tout simplement pas ce qu’ils ne savent pas.

Ils trouvent que les classes et un solide banc de mentors sont essentiels à la croissance de leur entreprise. Ils font partie d'un écosystème qui comprend des pairs, des mentors qui sont des entrepreneurs expérimentés et des professionnels qui donnent du temps et de l'expertise. Ils font également partie d'une communauté de startups qui comprend des programmes tels que MassChallenge, CleanTech Open, Goldman Sachs 10,000 Small Businesses et Scale Up America – dont certains participent.

Peut-être plus important encore, ils ont un meilleur accès au financement.

«J’aime le considérer comme un continuum de soins» qui, ensemble, contribuent au succès d’une entreprise, déclare Tom Rainey, directeur exécutif du Maine Center for Entrepreneurs. "Une fois que vous avez créé une entreprise et que vous souhaitez intégrer votre camp d'entraînement avec une cohorte d'individus partageant les mêmes idées et puiser dans un réseau de mentors, c'est alors que vous passez par Top Gun."

Photo / courtoisie SunriseGuide LLC

SunriseGuide fondateur Heather Chandler a participé à plusieurs programmes d'entrepreneuriat, dont Top Gun en 2014.

De nouvelles perspectives

«Pour moi, il s'agissait de se connecter avec la communauté de l'entrepreneuriat», explique Heather Chandler, qui a fondé SunriseGuide LLC à Portland en 2006 et a participé à divers programmes d'entrepreneuriat depuis lors, dont Top Gun en 2014. La société publie un livre de coupons qui oriente les consommateurs vers les entreprises locales à faible impact sur l'environnement.

Top Gun l'a aidée à se développer dans la publication en ligne. Un mentor a changé sa perspective sur la façon d'embaucher.

«J'avais cette idée que les vendeurs devaient être grégaires pour réussir», se souvient-elle. Au lieu de cela, elle a appris à développer différentes matrices d'embauche qui incluaient des variétés de caractéristiques, engageant finalement quelqu'un de calme mais persévérant.

«Elle s'est avérée géniale», dit-elle.

En tandem avec Top Gun, la société a connu l'une de ses plus grandes années avec le lancement de nouvelles publications imprimées et numériques, augmentant ses revenus de 30% de 2014 à 2015 et de 40% au total depuis lors.

«Je me suis toujours sentie chanceuse d'avoir démarré mon entreprise dans le Maine», dit-elle. «Vous entendez souvent des gens dire que le Maine n'est pas favorable aux affaires. Mon expérience était complètement le contraire. Il existe un système de soutien incroyable pour les entrepreneurs ici. »

Photo / Tim Greenway

À travers Top Gun's Classe 2018, Ashley Lenz appris à définir un modèle commercial pour Ports de guérison, une startup de Brunswick qui produit des produits de soins corporels et pour animaux de compagnie infusés au chanvre.

Définir un modèle économique

De nombreux diplômés affirment que le réseau de mentorat est la meilleure partie du programme et continue de l'être longtemps après l'obtention du diplôme. C'était essentiel pour les partenaires Stacy Moore et Ashley Lenz, propriétaires de Healing Harbors, une startup de Brunswick qui produit des produits de soins corporels et pour animaux de compagnie infusés au chanvre et du café.

Dans les années 2000, Moore, vétéran de la Garde côtière américaine et dispensateur de soins de santé, a commencé à créer des pommades infusées de chanvre conçues pour aider à soulager la douleur. Elle a été approchée par Lenz, qui venait d'une carrière dans le marketing et s'intéressait à Moore en tant que client potentiel.

Au lieu de cela, en 2017, ils sont devenus partenaires dans l'entreprise naissante.

«Nous avons des ensembles de compétences complémentaires», déclare Lenz. «Je suis sur le marketing, l'image de marque, les médias sociaux, les présentations commerciales. Elle est brillante pour comprendre le plan, prendre soin des gens et faire battre le cœur. Nous avons donc uni nos forces.

Une première décision, en 2018, a été de s'inscrire à Top Gun. Lenz avait une expérience de la prévision des ventes et de la budgétisation, mais aucune de la comptabilité et du recrutement. Moore avait de nombreux produits dans un magasin, mais aucun modèle commercial défini ni même un site Web.

«Nous devions définir la gamme de produits et opter pour les éléments les plus efficaces et les plus évolutifs», déclare Lenz.

Ils ont appris à créer un système permettant de suivre les ventes de produits et d'analyser le coût des marchandises.

«Avec cela, nous avons pu prendre des décisions éclairées sur les produits qui pourraient disparaître et peut-être revenir plus tard, et quels produits devaient rester et être promus plus durement parce qu'ils seraient les meilleurs vendeurs», dit-elle.

Ils ont renommé l'entreprise, créé un slogan et créé un site de commerce électronique. Ils ont récemment déménagé les opérations de la maison de Lenz à un nouveau magasin et spa à Brunswick. Ils ont embauché deux employés à temps partiel et s'attendent à en embaucher un autre. Ils vendent maintenant directement aux consommateurs et ont étendu la vente en gros à plus de 50 magasins, principalement dans le Maine, mais aussi dans l'Oregon et à Atlanta, dont Lenz est originaire. Au cours de Top Gun, ils se sont fixé un objectif de ventes agressif pour passer de 37 000 $ en 2018 à 160 000 $ en 2019. À la fin de l'année, ils ont atteint 216 000 $.

Malgré la pandémie, les revenus restent stables.

«Nous avons fait un très bon travail pour saisir ce dont nous avons besoin», déclare Lenz.

Travaux en cours

La prise de décision éclairée à laquelle Lenz se réfère est au cœur de la mission de Top Gun, déclare Kay Aikin, qui a fondé la société de développement de logiciels de Portland Introspective Systems en 2010 et s'est inscrite à Top Gun deux ans plus tard.

Top Gun «vous permet de regarder votre idée de manière critique et de vraiment vous y plonger», dit-elle. «Tant d’entrepreneurs ont cela:‘ Eh bien, j’y ai pensé; ça doit être phénoménal », dit-elle. "Ce n'est pas. C’est un travail en cours. J'apprends encore de nouvelles choses. »

«La meilleure partie du programme était d'avoir un mentor pour tout parcourir avec moi», déclare Heidi Vanorse Neal, copropriétaire de Loyal Biscuit Co., une boutique de fournitures pour chiens et chats avec sept emplacements dans le Maine. Elle est lauréate 2020 du Mainebiz Women to Watch.

Neal s'est inscrite à Top Gun en 2014, alors qu'elle possédait trois magasins. Elle essayait de comprendre pourquoi l'un ne se portait pas aussi bien que les deux autres. Des conversations avec un mentor l'ont aidée à se rendre compte que, même si les magasins étaient dans un rayon de 20 milles les uns des autres, les marchés étaient très différents. Elle a appris à recueillir et à analyser les commentaires des clients, à décomposer les types de services et de produits qu'ils recherchaient et à créer des plans marketing distincts.

«Cela a ouvert la voie non seulement à la croissance de mon entreprise, mais aussi à la croissance de moi-même, car après ce cours et grâce à d'autres participants qui y participaient en même temps, j'ai découvert d'autres opportunités», dit-elle. Par exemple, après Top Gun, elle s'est inscrite à d'autres programmes d'éducation commerciale.

Le thème commun?

«Sans eux, vous restez coincé dans les tranchées quotidiennes, éteignant les incendies», dit Neal. «Pour moi, l'une des meilleures choses était la capacité de s'asseoir et d'écrire un plan, avec des objectifs et des actions, ce que je n'aurais jamais pris le temps de faire autrement. S'éloigner et avoir des missions à faire et des plans de croissance à soumettre, et demander à quelqu'un de vous tenir responsable, vous fait regarder votre entreprise d'une manière différente. »



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